Un pianeta selvaggio

Australian Museum

Scopri gli animali di questa sorprendente esposizione e galleria, "Un pianeta selvaggio". La Terra è la nostra casa, ma non siamo i suoi unici abitanti. Questa esposizione mostra circa 400 delle sorprendenti specie animali con cui condividiamo il nostro pianeta. In che modo sono collegate? Qual è il nostro impatto sul loro futuro? E ancora, quali benefici possono ricevere da noi?Le specie sono tutte interconnesse tra loro, anche quelle estinte. Facciamo tutti parte dell'Albero della vita. "Un pianeta selvaggio" è dedicata all'esplorazione di quell'albero, dalla storia dei nostri antenati all'importanza della biodiversità, passando per il destino delle creature ormai estinte.

 
Questa specie rappresenta la più grande tartaruga vivente, che può pesare fino a 250 chilogrammi. Si tratta anche di uno dei vertebrati più longevi, con un'aspettativa di vita in natura di oltre 100 anni. Infatti, un esemplare in cattività ha raggiunto più di 170 anni.
Le isole Galapagos sono state scoperte nel 16° secolo dagli esploratori spagnoli. Devono il loro nome alla parola spagnola per tartaruga, "galápago". All'interno dell'arcipelago, sono state storicamente riconosciute fino a 15 sottospecie di testuggini delle Galapagos, anche se solo 11 sopravvivono oggi.
La lenta velocità di crescita, la tarda maturità sessuale e l'endemismo legato all'isola ha reso la specie particolarmente incline al declino e, in alcuni casi, all'estinzione.

 
Questo sorprendente esemplare di rana è stato scoperto solo nel 1970. Tuttavia, è misteriosamente scomparso un decennio più tardi, probabilmente a causa di una malattia. Le femmine della specie praticavano la "gestazione gastrica": inghiottivano le uova fecondate affinché si sviluppassero nello stomaco. Durante questo periodo, il processo digestivo delle femmine si interrompeva. Dopo circa sei o sette settimane, nascevano fino a 25 piccole rane dalla bocca della madre. Quattro giorni dopo, il tratto digestivo della femmina tornava alla normalità.

 

Il lamprede fa parte di un gruppo di pesci primitivi senza mascella, un gruppo da cui si ritiene che si siano evoluti tutti i vertebrati con mascella. La bocca del lamprede era di forma circolare ricoperta da denti cornei. Il suo ciclo di vita era "anadromo": in genere viveva nell'oceano (dove si comportava da ectoparassite), ma si spostava in acque dolci per deporre le uova. I maschi riproduttori erano dotati di una sacca allargata sulla parte inferiore della testa.

 
Questo insetto stecco notturno e inabile al volo era una volta diffuso sull'isola di Lord Howe (una piccola isola nel Pacifico che si trova a circa 730 chilometri a nord-est di Sydney). Tuttavia, l'introduzione di ratti sull'isola nel 1918 ha causato l'estinzione dell'insetto stecco nel 1935.
Nel 1967, il dottor David McAlpine, membro dell'Australian Museum e ora Research Associate, riscoprì l'insetto stecco dell'isola di Lord Howe dopo aver notato un esemplare in una fotografia scattata sulla Piramide di Ball (un isolotto roccioso a circa 23 chilometri da Lord Howe). I campioni vennero poi raccolti su questo isolotto nel 1969.

 
I primi dipnoi, o pesci polmonati, fecero la loro comparsa nella documentazione fossile circa 380 milioni di anni fa. Sono reperti di antichi gruppi di pesci collegati agli antenati di anfibi, rettili, uccelli e mammiferi. Il pesce polmonato australiano è l'unico sopravvissuto della famiglia Ceratodontidae, risalente all'età dei dinosauri.
La specie australiana ha un solo polmone, mentre tutte le altre ne avevano due. Nella maggior parte delle condizioni, questa specie respira esclusivamente con le branchie. Tuttavia, durante i periodi di siccità, quando i ruscelli diventano stagnanti o quando cambia la qualità delle acque, è in grado di salire in superficie e respirare aria.

 
La tigre della Tasmania ricorda molto un cane ma è in realtà un tilacino, un marsupiale carnivoro strettamente legato ai canguri. Entrambi i sessi erano dotati di marsupio, a differenza di molti altri marsupiali.
La tigre della Tasmania era un tempo diffusa in tutta l'Australia, ma oggi è ritenuta estinta. La sua popolazione sulla terraferma è stata spazzata via a causa della competizione con i dingo, introdotti circa 3000 anni fa. La tigre è sopravvissuta allo stato selvatico in Tasmania fino al 1930 e l'ultimo esemplare noto è morto tragicamente in cattività nel 1936.

 
Il dodo è forse uno degli animali estinti più famosi al mondo. Questo uccello inetto al volo è stato ritrovato solo sull'isola di Mauritius (appare ora sul suo stemma) da marinai olandesi nel 1598. Si estinse rapidamente nel corso di 100 anni a causa della caccia umana, dell'impoverimento dell'habitat e della competizione con le specie introdotte.
Non conosciamo con esattezza l'aspetto del dodo. Non esistono esemplari completi in nessun museo al mondo e i disegni e i dipinti del 17° secolo variano notevolmente in termini di dimensioni, forma e colore. Probabilmente non era più alto di 70 centimetri.

 
Originario dell'arido entroterra australiano, questa specie vive nelle praterie e si muove di notte per nutrirsi di semi e piante. Di giorno, si nasconde all'interno di piante spinifex o fitti cespugli. Il tenue piumaggio nelle tonalità di giallo, verde, marrone e nero consente a questo uccello di camuffarsi perfettamente nel deserto.
Il pappagallo notturno è uno degli uccelli più rari in Australia ed è stato oggetto di mistero ornitologico da quando è stato descritto per la prima volta da John Gould nel 1861.

 
Il wallaby lepre rossiccio, noto anche come mala, è ormai estinto nel continente australiano; le ultime popolazioni selvatiche sono scomparse tra il 1980 e all'inizio del 1990 a causa di siccità, incendi e predazione da parte delle volpi. Le popolazioni di wallaby lepre rossicci sono oggi confinate solamente su due isole dell'Australia occidentale e all'interno di riserve di conservazione. Per gli indigeni dell'Australia centrale, i mala rappresentavano un'importante fonte di cibo e sono ancora un simbolo mitologico significativo.
 

I ratti canguro rossicci rappresentano i più numerosi membri della famiglia dei potoroidi, i parenti più stretti di canguri e wallaby. Sono animali crepuscolari (attivi all'alba e al tramonto) e riposano durante il giorno in nidi bassi ricoperti di vegetazione. Sfruttano la loro coda prensile per afferrare e trasportare materiale di nidificazione durante la costruzione. Per confondere i predatori, realizzano fino a cinque nidi in diverse posizioni.

L'echidna dal becco corto è il mammifero terrestre più diffuso in Australia e una delle sole cinque specie di mammiferi monotremi (ovipari) al mondo. Il nome scientifico Tachyglossus significa "lingua veloce", che questi animali usano per nutrirsi di formiche, termiti, lombrichi, coleotteri e larve.

 
Questa specie di echidna dal becco lungo era un tempo ampiamente distribuita in Australia sud-orientale e si è estinta più di 10.000 anni fa. La Megalibgwilia era grande e robusta e pesava circa 10 chilogrammi. Diversi crani in buono stato di questa echidna sono stati ritrovati all'interno di grotte presso Naracoorte, nell'Australia meridionale.


Gli ornitorinchi vivono in acque dolci e piccoli corsi d'acqua. Si adattano perfettamente all'ambiente acquatico in quanto sono dotati di piedi palmati, dense pellicce impermeabili e un becco morbido contenente elettrorecettori che captano i segnali elettrici emessi dalle loro prede invertebrate.
Gli ornitorinchi maschi hanno uno sperone velenoso su ogni caviglia per colpire potenziali rivali (e chiunque sia abbastanza veloce da catturarli), in particolare nella stagione della riproduzione.

L'Obdurodon dicksoni era un antenato dell'ornitorinco caratterizzato da un grande becco a cucchiaio e che viveva nell'area di Riversleigh, nell'Australia settentrionale. Il suo cranio è uno dei fossili meglio conservati rinvenuti in quella zona. Le specie più antiche provengono dall'Australia centrale. L'obdurodonte si nutriva probabilmente di larve di insetti, gamberi yabby, crostacei e forse piccoli vertebrati come rane e pesci. A differenza del platipo vivente, questi ornitorinchi fossili avevano denti molari funzionanti.

Questa enorme testuggine cornuta è cresciuta fino a due metri di lunghezza e ha vissuto su Lord Howe, una piccola isola boscosa al largo della costa del Nuovo Galles del Sud. Il suo cranio era ricoperto di protuberanze nodose e i due lunghi aculei le impedivano di ritrarre la testa nel guscio. La lunga coda era caratterizzata da una fila di aculei allungati nella parte posteriore.

Le ammoniti appartenevano ai molluschi cefalopodi marini, un gruppo che oggi comprende polpi, seppie e calamari. Comparvero per la prima volta nel Devoniano, più di 400 milioni di anni fa e si diffusero ampiamente nel Mesozoico fino alla loro estinzione avvenuta verso la fine del periodo Cretaceo, circa 66 milioni di anni fa. In questo periodo si estinsero anche molte altre forme di vita, tra cui i dinosauri non aviani (o non-uccelli).

I trilobiti sono stati tra i primi artropodi (invertebrati con esoscheletri e arti snodabili) ad apparire negli oceani del periodo Cambriano, circa 521 milioni di anni fa. Erano estremamente comuni, come prova il fatto che ne sono state descritte oltre 17.000 specie la cui lunghezza variava da circa tre millimetri a 70 centimetri. Gli ultimi esemplari dei trilobiti morirono nell'estinzione di massa verificatasi nel Permiano, circa 250 milioni di anni fa.

Le stromatoliti furono una delle prime forme di vita multicellulari ad apparire sulla Terra. Questo tipo di stromatolite era fatta da cianobatteri (alghe blu-verdi) che formavano una sorta di tappeti algali appiccicosi nelle acque poco profonde. I sedimenti in acqua aderivano a questi tappeti e, nel corso del tempo, arrivarono a formare diversi strati. Alla fine, questi strati formarono i cumuli che chiamiamo stromatoliti.

I celacanti sono molto diversi da tutti gli altri pesci viventi. Presentano un lobo in più sulla coda, coppie di pinne lobate e una colonna vertebrale, tuttavia non completamente sviluppata. Raggiungono circa due metri di lunghezza e fino a 100 chilogrammi di peso.

 
Il granchio atlantico a ferro di cavallo è una delle quattro specie viventi di granchio a ferro di cavallo, gli unici membri rimanenti dell'ordine Xiphosura, uno dei più antichi gruppi di artropodi marini. Nonostante il nome, i granchi a ferro di cavallo sono più strettamente correlati agli aracnidi come ragni, zecche e scorpioni che ai granchi.

Il sangue dei granchi a ferro di cavallo contiene rame, dal quale si può ottenere un lisato di amebociti. Questa sostanza coagula a contatto con piccole quantità di tossine batteriche ed è utilizzata in campo medico per verificare la sterilità delle apparecchiature e rilevare malattie batteriche.
 

L'aspetto dei granchi a ferro di cavallo è cambiato molto poco da quando sono apparsi per la prima volta 450 milioni di anni fa e rappresentano un buon esempio di "fossile vivente". Uno dei motivi dietro il loro successo è l'armatura, che non è cambiata in centinaia di milioni di anni. Le dure piastre curve proteggono i corpi morbidi dei granchi e impediscono ai predatori di rivoltarli sottosopra, esponendo così il ventre meno protetto.

L'armatura dei granchi a ferro di cavallo si è rivelata così vincente da essere rimasta la stessa per centinaia di milioni di anni. Le dure piastre curve proteggono i corpi morbidi dei granchi e impediscono ai predatori di rivoltarli sottosopra, esponendo così il ventre meno protetto. Ai granchi a ferro di cavallo ricrescono gli arti perduti.

Il tuatara può ricordare una lucertola, ma appartiene all'ordine dei rettili Rhynchocephalia. Questo gruppo fiorì durante il Mesozoico, ma solo il tuatara sopravvive ancora oggi, un cimelio vivente dell'era dei dinosauri che rappresenta in modo unico 225 milioni di anni di storia evolutiva. Oggi si trova solo sulle isole vicine alla Nuova Zelanda, in quanto le popolazioni del continente scomparvero più di un secolo fa a causa di disboscamento e caccia da parte sia dell'uomo sia di animali selvatici.

I colobini trascorrono tutto il tempo in cima agli alberi delle fitte foreste africane. Non hanno pollice ma dita allungate che possono formare un gancio per agevolare lo spostamento tra i rami.

Per oltre 70 anni, si è ritenuto che l'opossum pigmeo di montagna fosse solo un fossile prima di scoprire che la specie era ancora vivente. Si tratta di un esemplare unico tra i marsupiali, confinato nelle Alpi australiane.

 
Anche se comunemente si ritiene che sia un animale poco attivo a causa della dieta basata quasi esclusivamente su eucalipto, il koala si sposta regolarmente di notte tra gli alberi per trovare cibo o un compagno.
I parenti più stretti del koala sono i vombati; questi gruppi condividono infatti un antenato comune che risale a circa 30 milioni di anni fa. Il koala moderno è oggi l'unica specie rimanente di una famiglia antica e variegata. I reperti fossili suggeriscono che un tempo esistevano in tutta l'Australia fino a 18 specie di questi animali.

 
L'echidna dal becco corto è il mammifero terrestre più diffuso in Australia e una delle sole cinque specie di mammiferi monotremi (ovipari) al mondo.

 
Strettamente collegato al pappagallo spalledorate P. chrysopterygius e all'oggi estinto pappagallo del paradiso P. pulcherrimus, il pappagallo dal cappuccio scava nidi nelle cavità vuote dei termitai. Le falene utilizzano il nido del pappagallo in modo che le larve possano nutrirsi dei rifiuti dei pappagallini e si sviluppano in pupa poco prima che questi ultimi lascino il nido.

 
Questa è una delle specie maggiormente a rischio di estinzione al mondo, con meno di 50 esemplari rimasti in natura.
I panciarancia sono pappagalli insoliti in quanto migrano dai siti di foraggiamento invernale nelle saline a Victoria e nell'Australia meridionale alle cavità negli alberi della landa selvaggia sud-occidentale della Tasmania, dove si riproducono.

Il genere Atrichornis è costituito da sole due specie: l'uccello del bush chiassoso e la sua specie sorella, l'uccello del bush rossiccio, entrambe dichiarate "in pericolo di estinzione" nel 2014. Questo ramo dell'Albero della vita richiede quindi un nutrimento speciale per evitare l'estinzione. Gli sforzi finalizzati alla conservazione di questo volatile sono stati intensivi nel corso degli ultimi 35 anni.

Nonostante le proporzioni ricordino quelle di un maiale, le orecchie quelle di un coniglio e la coda quella di un canguro, gli aardvark sono correlati più strettamente agli elefanti. Sono animali notturni che si nutrono di termiti: in una notte possono arrivare a consumare fino a 50.000 termiti.

Con gli esemplari maschi che raggiungono più di 3,5 metri di lunghezza e 2000 chilogrammi di peso, i trichechi sono tra i più grandi mammiferi marini pinnipede al mondo. Appartenenti a una propria famiglia di mammiferi (Odobenidae), questi animali altamente sociali vivono in colonie, che possono contare decine di migliaia di esemplari.

Questa libellula gigante dalla famiglia Petaluridae è la terza più grande di tutta l'Australia e una delle più grandi al mondo. Circa 190 milioni di anni fa, nel Giurassico, le enormi libellule appartenenti a questa famiglia vivevano in paludi e acquitrini. Le specie oggi sopravvissute sono 10, quasi invariate nella forma e nelle abitudini. Cinque di queste vivono in Australia, come la specie qui mostrata.

 
L'avvoltoio testarossa è l'unico rappresentante vivente del genere Sarcogyps. Svolge un servizio ecologico di smaltimento dei resti di animali, inclusi quelli di esseri umani.

Questo avvoltoio di medie dimensioni ha subito un catastrofico declino nel numero di esemplari (99%) negli ultimi 20 anni, mentre in precedenza veniva descritto come il più diffuso uccello da preda di grandi dimensioni in tutto il mondo.

Rimasti isolati dagli altri primati per oltre 88 milioni di anni, i lemuri del Madagascar si sono evoluti in una vasta gamma di specie che sfruttano quasi ogni nicchia di primati. Il lemure bruno si nutre principalmente di frutta, foglie giovani e fiori e rappresenta uno dei pochi primati che condividono volentieri il cibo con altri esemplari.

Alte, appariscenti e belle, le gru coronate grigie venivano considerate un tempo appartenenti alla stessa specie delle gru coronate nere (Balaearica pavonina), che risiedono in regioni più settentrionali.  Come per tutte le gru, le danze aggraziate e spettacolari simili a veri e propri balletti fanno parte del nutrimento dei piccoli e delle esibizioni sociali. Questa gru è elencata tra le specie "in pericolo di estinzione" perché la popolazione è rapidamente diminuita nel corso degli ultimi decenni a causa della perdita dell'habitat e della rimozione illegale di uccelli e uova nell'ambiente naturale.

Il potoroo di Gilbert è uno dei mammiferi più a rischio d'Australia. A lungo venne ritenuto estinto fino a quando non fu riscoperto per caso nel 1994 nella riserva naturale di Two Peoples Bay, nell'Australia occidentale.

I pangolini sono mammiferi unici in quanto sono ricoperti da un'armatura di scaglie. Quando si sentono minacciati, si chiudono a palla. Noti anche come formichieri squamosi, i pangolini si nutrono quasi esclusivamente di formiche e termiti.

Come tutti i lemuri, questa specie dal pelo sontuoso si trova solo in Madagascar. I lemuri sono primati e rappresentano un ramo evolutivo precoce della famiglia dei primati.

Per sopravvivere al freddo in inverno, le rane del legno accumulano urea nei tessuti e glucosio nel sangue. Queste sostanze agiscono da antigelo, limitando la quantità di ghiaccio che si forma nel corpo della rana e riducendo il restringimento cellulare e i danni ai tessuti. Le rane del legno possono sopravvivere a molti eventi di congelamento e disgelo, purché non congeli più del 65% dell'acqua corporea totale.

Questa piccola rana è endemica del bacino di Sydney, dove è presente solo o nelle vicinanze di linee di drenaggio e torrenti temporanei sui pendii. Vive in piccole colonie e il gracidio dei maschi può essere ascoltato per la maggior parte dell'anno.

Sebbene abbia un aspetto strano, la forma del corpo di questo rospo lo aiuta a scavare nella sabba procedendo in avanti, a differenza di molti rospi scavatori che scavano all'indietro. I suoi arti muscolosi lo aiutano anche a sfondare termitai per la ricerca di cibo. Caratteristica insolita di questa specie è l'assenza di girini: le uova si schiudono invece direttamente in piccole rane.

Entrambi i genitori si prendono cura dei giovani aquilotti nel nido per circa due mesi prima di raggiungere le dimensioni di un adulto e che crescano tutte le piume. Entro i quattro o cinque anni di età vediamo formarsi il piumaggio tipico degli esemplari adulti e i tratti caratteristici quali testa, corpo e coda bianchi e ali grigie.

Questo rospo prende il nome dalle "zanne" nere dei suoi girini, che crescono in fori pieni d'acqua praticati sugli alberi. Poiché il cibo scarseggia nel suo habitat, la femmina nutre i suoi girini con le uova non fecondate, che mangiano con le loro zanne.

Le rane corroboree settentrionali sono più verdi rispetto alle rane corroboree meridionali.

Molte popolazioni rimanenti di questa rana, in particolare nella regione di Sydney, abitano zone quali campi da golf, aree industriali dismesse e pozzi in mattoni (compreso quello presso il sito delle Olimpiadi di Sydney 2000).

Questo drago deve il nome al suo habitat preferito, lungo torrenti e fiumi. Abile nuotatore, si immerge rapidamente in acqua per sfuggire ai predatori ed è in grado di rimanere sul fondo anche fino a 90 minuti.

Il porcospino brasiliano è un roditore di medie dimensioni con un corpo coperto di spine che sono in realtà peli modificati parzialmente cavi induriti dalla cheratina. Per difendersi, può rannicchiarsi mostrando gli aculei, scuotersi per farli sferragliare o rilasciarli per colpire un predatore. A differenza dei suoi parenti, il porcospino brasiliano si è adattato altamente alla vita sugli alberi grazie alla coda prensile e ai lunghi artigli.

Possono ricordare ricci ed echidne, ma i tenrec condividono un antenato comune con elefanti, oritteropi e dugonghi.

Il nome ocelot deriva dalla parola azteca ōcēlōtl, con la quale si descriveva tuttavia il più grande giaguaro e non il piccolo felino che ha assunto oggi questo nome. Gli ocelotti, noti anche come gattopardi americani, sono principalmente notturni. Venivano venerati da alcune culture, in particolare dai peruviani, che spesso li raffiguravano nell'arte.

I canguri che vivono sugli alberi sembrerebbero una specie così improbabile che molti ritengono che siano solo il prodotto del senso dell'umorismo australiano, come i koala predatori carnivori. Tuttavia, i canguri arboricoli sono reali e abitano nelle foreste tropicali dell'Australia e della Nuova Guinea.

Il quoll tigre (o gatto marsupiale a coda macchiata) è la più grande e la più arboricola (ovvero che vive sugli alberi) delle sei specie di quoll ed è facilmente riconoscibile per la presenza di macchie bianche sul corpo e sulla coda. Si tratta di un marsupiale carnivoro che cattura animali medio-piccoli durante la notte, ma è noto anche per nutrirsi di carogne.

Migliaia di serpenti tigre sono stati massacrati nel 19° e 20° secolo per le loro pelli e per rimuoverli dalle aree adibite ai pascoli. Il loro numero ha continuato a diminuire man mano che paludi e corsi d'acqua venivano drenati e deviati, distruggendo così l'habitat del principale cibo di questo serpente: le rane. Fortunatamente, i serpenti tigre riproducono ogni stagione dai 20 ai 30 piccoli.

I Mitu tuberosum sono ancora abbastanza comuni grazie alla loro capillare area di distribuzione.

Questa specie è anch'essa comune e diffusa in tutta la sua area di distribuzione, che si verifica ovunque ci sia accesso ad acqua e cibo, ad esempio semi di graminacee e insetti.

La lince rossa, la più piccola delle quattro specie di lince, rappresenta il felino selvatico più diffuso nel Nord America. È un agile cacciatore in grado di inseguire la preda a velocità fino a 50 chilometri all'ora su brevi distanze, ma anche di sfruttare strategie di caccia come avvicinarsi silenziosamente e attaccare di sorpresa.

Questo geco deve il nome alle vellutate squame del corpo, che sono morbide, lisce e dalle dimensioni uniformi. Nonostante l'aspetto delicato, questo geco sopravvive in alcune delle regioni più aride del paese e può rimanere senza cibo né acqua per diversi mesi, sopravvivendo con le scorte nella sua gonfia coda.

Questo colorato abitante della terra risiede generalmente nelle foreste pluviali, anche se può essere trovato nei boschi più asciutti o nelle aree ricche di arbusti. Nonostante la colorazione luminosa, questo volatile è molto difficile da osservare anche se la sua presenza viene rilevata dal caratteristico richiamo formato da una serie di tre note ascendenti.  La pitta usa spesso un sasso come "incudine" per aprire i gusci delle chiocciole.

Il condor delle Ande è uno dei più grandi avvoltoi al mondo. Appartiene alla famiglia dei Catartidi, noti come "avvoltoi del Nuovo Mondo", che abitano nelle aree calde e temperate delle Americhe.

Riconoscimenti: storia

Australian Museum

Ringraziamenti: tutti i partner multimediali
In alcuni casi, la storia potrebbe essere stata realizzata da una terza parte indipendente; pertanto, potrebbe non sempre rappresentare la politica delle istituzioni (elencate di seguito) che hanno fornito i contenuti.
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