Govind Swarup: pionero de la radioastronomía

Tata Institute of Fundamental Research

El profesor Govind Swarup es el pionero de la radioastronomía en la India. Durante las últimas siete décadas, construyó dos de los radiotelescopios más grandes del mundo, educó a una comunidad de radioastrónomos indios que se encuentra entre las mejores del mundo y sigue siendo una inspiración para muchas generaciones de astrónomos, ingenieros y estudiantes. Exploremos su singular historia desde su propia perspectiva.

Portrait of a young Govind Swarup, 1958, De la colección de Tata Institute of Fundamental Research

Govind Swarup nació el 23 de marzo de 1929 y vivió sus primeros años en el pequeño pueblo de Thakurdwara, ubicado en el distrito de Moradabad, estado de Uttar Pradesh.

Obtuvo la maestría en ciencias en la Universidad de Allahabad en 1950 y comenzó a trabajar en el Laboratorio Físico Nacional, que se había formado recientemente.

Comenzó trabajando en el área de resonancia paramagnética bajo la dirección del eximio físico K. S. Krishnan.

Article about Govind Swarup in the Illustrated Weekly of India, 1954-09-14, De la colección de Tata Institute of Fundamental Research
Pott's Hill (1953-55)
En 1952, Krishnan asistió a una conferencia en Australia y quedó impresionado con los avances logrados en el emergente campo de la radioastronomía desde el fin de la Segunda Guerra Mundial. Gran parte del trabajo se llevaba a cabo en la división de radiofísica de la CSIRO (Organización de Investigación Científica e Industrial del Commonwealth). Krishnan recomendó a Govind Swarup para que fuera becado por el Plan Colombo para trabajar durante dos años en Potts Hill, cerca de Sídney, junto con el equipo australiano y ponerse al día con la última tecnología en el campo. Swarup y Parthasarathy, del observatorio de Kodaikanal, estuvieron dos años en Australia (de 1953 a 1955) trabajando 3 meses en cada grupo de investigación bajo la supervisión general del profesor Joseph Pawsey, fundador de la radioastronomía en Australia. Pawsey se convirtió en mentor de Swarup y lo acompañó muy de cerca durante la siguiente década de su carrera. Swarup y Parthasarathy trabajaron ampliamente en el estudio del Sol con el telescopio del lugar.
The Stanford Cross, 1959, De la colección de Tata Institute of Fundamental Research
Fort Davis y Stanford (1956-1962)
En 1956, Swarup comenzó a trabajar en la Estación de Radioastronomía de Fort Davis, del observatorio de Harvard, ubicada en Texas, para continuar con sus estudios del Sol. Durante su paso por Harvard, Swarup descubrió un nuevo tipo de explosión del Sol (del tipo U). Luego, decidió hacer un doctorado en EE.UU. y fue admitido en los principales centros de radioastronomía de todos los tiempos: Harvard, Caltech y Stanford. Por consejo de Pawsey, eligió Stanford, ya que el programa de allí hacía hincapié en el nuevo campo de la electrónica.
Govind Swarup and Prof. Bracewell at the controls of the Stanford Cross, 1960, De la colección de Tata Institute of Fundamental Research

En septiembre de 1957, se inscribió en la Universidad de Stanford para trabajar con el profesor Ron Bracewell (famoso por ser el autor del principal libro de texto sobre las transformadas de Fourier) y finalizó su tesis sobre los estudios del Sol con interferómetros de antenas múltiples en 1960.

De inmediato, recibió una oferta para convertirse en profesor asistente en la Universidad de Stanford.

Govind Swarup at his wedding, 1956, De la colección de Tata Institute of Fundamental Research
Govind Swarup at his wedding, 1956, De la colección de Tata Institute of Fundamental Research
Newspaper article about Govind Swarup, 1957-08-25, De la colección de Tata Institute of Fundamental Research
Bina and Govind Swarup with their daughter, 1960-09-01, De la colección de Tata Institute of Fundamental Research
Prof. Govind Swarup outdoors, Tata Institute of Fundamental Research (TIFR), De la colección de Tata Institute of Fundamental Research
Regreso a la India
En el fondo, siempre guardaba el plan de regresar a la India para formar un grupo de radioastronomía en ese país. En septiembre de 1961, Swarup y otros tres profesores indios que trabajaban en el campo de la radioastronomía en el extranjero (los profesores Kundu, Krishnan y Menon) redactaron una propuesta para construir un centro de radioastronomía en la India y lo enviaron a cinco grandes organizaciones y agencias de investigación.
Bart Bok's recommendation to Bhabha, 1961-10-05, De la colección de Tata Institute of Fundamental Research

La propuesta fue recibida con entusiasmo por los principales astrónomos de la época, en particular Bart Bok, de la Universidad de Leiden.

Homi Bhabha's telegram to Govind Swarup, 1962-01-20, De la colección de Tata Institute of Fundamental Research

En la India, el profesor Homi Bhabha, director del Instituto Tata de Investigación Fundamental (TIFR) de Bombay, se movió rápidamente para aprobar la propuesta. Bhabha envió a Govind Swarup un telegrama que transmitía la decisión del TIFR de crear un grupo de radioastronomía. Este hecho marcó el comienzo de la época de oro de la radioastronomía en la India.

Ooty Radio Telescope - aerial view of field, Tata Institute of Fundamental Research (TIFR), De la colección de Tata Institute of Fundamental Research

Tras una década de vivir en el extranjero (en Australia y EE.UU.), Swarup regresó a la India en 1963 y comenzó a trabajar en el TIFR. Para 1965, había usado las antenas del telescopio de Potts Hill (que finalmente habían llegado a la India) para construir un telescopio solar en Kalyan, cerca de Bombay.

Govind Swarup's article in Nuclear India on the Kalyan Array, 1965, De la colección de Tata Institute of Fundamental Research
The Ooty Radio Telescope, 1970, De la colección de Tata Institute of Fundamental Research
El radiotelescopio Ooty
En esa época, desarrolló un ingenioso diseño de un nuevo telescopio de gran tamaño que podía usar la técnica de ocultamiento lunar para encontrar posiciones precisas de fuentes de radio, que se podían usar para diferenciar las teorías de estado estacionario y el Big Bang.
Site survey for the Ooty Radio Telescope, 1964, De la colección de Tata Institute of Fundamental Research

Bhabha apoyó con entusiasmo la idea, y se identificó un sitio adecuado cerca de Ooty, a una altitud aproximada de 2100 m.

MGK Menon, Director TIFR laying the foundation of the Ooty Radio Telescope, 1966, De la colección de Tata Institute of Fundamental Research

Muchos de los componentes mecánicos y electrónicos fundamentales para el telescopio se fabricaron en la India por primera vez. Un grupo de jóvenes cuya media de edad era de 27 años guió el proyecto de diseño y construcción.

Ooty Radio Telescope, Tata Institute of Fundamental Research (TIFR), De la colección de Tata Institute of Fundamental Research

Este enorme telescopio, de 500 m de largo y un cilindro parabólico de 30 m, tenía su eje de rotación en paralelo al eje de rotación de la Tierra y podía seguir una fuente de radio desde la salida hasta la puesta. El radiotelescopio Ooty (ORT) se completó en 1970.

Ooty Radio Telescope site control room, Tata Institute of Fundamental Research (TIFR), De la colección de Tata Institute of Fundamental Research

Durante la siguiente década, el radiotelescopio Ooty realizó muchos descubrimientos astronómicos y contribuyó a los estudios del Sol, del centelleo interplanetario, de los púlsares y de los cuásares de radio más distantes. Swarup y su estudiante Vijay Kapahi demostraron que los recuentos de las fuentes de radio coincidían con las predicciones de la teoría del Big Bang.

En el enlace puede encontrar más detalles sobre el Radiotelescopio Ooty.

Govind Swarup at one of the GMRT antennas, 1999, De la colección de Tata Institute of Fundamental Research
El Radiotelescopio Gigante de Ondas Métricas
A principios de la década de 1980, los nuevos desarrollos tecnológicos hicieron posible imaginar un telescopio incluso más grande que el ORT. Entonces, Swarup soñó con su proyecto más grande, el Radiotelescopio Gigante de Ondas Métricas. El objetivo de este enorme telescopio era descubrir antiguas nubes de hidrógeno en cada universo distante.
Giant Meterwave Radio Telescope - view of 5 dishes, Tata Institute of Fundamental Research (TIFR), De la colección de Tata Institute of Fundamental Research

El GMRT consta de 30 antenas parabólicas de 45 m de diámetro cada una. Un innovador diseño permitió fabricar la superficie reflectante con alambres de acero inoxidable, lo que hace que la antena sea liviana y se reduzcan los efectos del viento.

Raising the GMRT dish, 1995, De la colección de Tata Institute of Fundamental Research

El telescopio estuvo listo para el año 2000 y desde entonces permanece abierto para la comunidad astronómica internacional. A la fecha, astrónomos de 35 países han usado las instalaciones para realizar estudios de casi todos los tipos de fuentes de radio.

En el enlace puede encontrar más detalles sobre el Radiotelescopio Gigante de Ondas Métricas.

Govind Swarup with the President of India, 1987, De la colección de Tata Institute of Fundamental Research

Después de retirarse en 1994, Govind siguió dedicándose a la radioastronomía.

Govind Swarup with the Pope at the Vatican, 2009, De la colección de Tata Institute of Fundamental Research

Recibió premios y distinciones de todas partes del mundo.

Govind Swarup at Astronomical Society of India meeting, 2013, De la colección de Tata Institute of Fundamental Research

En la actualidad, aunque está próximo a cumplir 90 años, no pierde entusiasmo por el tema. Todavía asiste a seminarios de investigación con regularidad y suele brindar charlas sobre su investigación. En 2017, 62 años después de haber escrito su primer artículo en 1955, participó como coautor en un artículo sobre observaciones de radio en el planeta Venus.

Govind Swarup, National Centre for Radio Astrophysics, TIFR
Créditos: Historia

Esta historia virtual ha sido desarrollada por el Centro Nacional de la Radioastrofísica, unidad del Instituto de Estudio Fundamental de Tata.

Thanks to:
Prof. Govind Swarup
Prof. Divya Oberoi
Prof. Yogesh Wadadekar
Prof. Niruj Mohan
Ms. Sonalika Purkayastha
and Ms. Bhavya Ramakrishnan from TIFR archives.

Visite la exposición sobre el Radiotelescopio Ooty.

Visite la exposición sobre el Radiotelescopio Gigante de Ondas Métricas.

Créditos: todo el contenido multimedia
En algunos casos, es posible que la historia destacada sea obra de un tercero independiente y no represente la visión de las instituciones que proporcionaron el contenido (citadas a continuación).
Página principal
Explorar
Cerca
Perfil