En busca de vida fuera de la Tierra: descubrimientos en Marte

NASA

Cómo las misiones de la NASA en el planeta rojo investigan uno de los misterios más grandes.

Mars - Valles Marineris hemisphere, NASA/JPL-Caltech, 1980, De la colección de NASA
Misiones de reconocimiento en el planeta rojo
La NASA lleva varias décadas realizando misiones en Marte para investigar si alguna vez albergó vida. La búsqueda comenzó para determinar si el entorno de ese planeta alguna vez tuvo las condiciones propicias para ello
Newly Deployed Sojourner Mars Rover, NASA/JPL-Caltech, 1997-07-05, De la colección de NASA

En la década de 1990, la NASA comenzó a dedicarle más tiempo a las misiones en el planeta rojo. El objetivo de la misión del Pathfinder (1997) y de los Rovers (Spirit y Opportunity, que aterrizaron en 2004) era "encontrar agua", ya que se sabía que el agua en estado líquido era necesaria para la vida en la Tierra.

Curiosity Approaching Mars (Artist's Concept), NASA/JPL-Caltech, 2011-10-13, De la colección de NASA

Después de esas y otras misiones que confirmaron que la superficie de Marte tenía una abundante cantidad de agua, la NASA envió al rover Curiosity (que aterrizó en 2012) para determinar si, entre tantas rocas, el planeta tenía los ingredientes necesarios para albergar vida. Así, se marcó la próxima etapa del objetivo: "explorar la habitabilidad".

Curiosity intentó responder la siguiente pregunta: ¿Marte tuvo alguna vez las condiciones ambientales adecuadas para albergar formas de vida simples (microbios)?

En la etapa inicial de la misión, Curiosity descubrió con sus herramientas científicas pruebas químicas y minerales que, en el pasado, algunos entornos de Marte eran habitables.

Actualmente, sigue explorando los registros rocosos de la época en la que ese planeta podría haber albergado vida microbiana.

Curiosity Mars Rover Drilling Sample, 2013-02-20, De la colección de NASA

La historia del clima y la geología de Marte está escrita en la química y la estructura de las rocas y el suelo. Curiosity explora la zona del cráter Gale para obtener y analizar muestras de roca, suelo y aire. Allí, busca rocas especiales que se hayan formado en el agua o tengan rastros de compuestos químicos orgánicos ricos en carbono.

Para leer ese registro, el rover analiza muestras de polvo rocoso. Además, investiga los rastros químicos presentes en diferentes tipos de roca y suelo a fin de determinar la historia y composición, y, sobre todo, las interacciones previas con el agua.

NASA's Mars 2020 Rover Artist's Concept, NASA/JPL-Caltech, 2017-11-17, De la colección de NASA

El próximo rover de la NASA, cuyo lanzamiento está programado para 2020, buscará determinar si alguna forma de vida dejó rastros en las rocas superficiales de Marte, lo que vuelve a cambiar el objetivo científico actual a "buscar indicios de vida".

El rover estará equipado con un taladro, con el que se obtendrán muestras de las rocas y los suelos más prometedores a fin de aislarlos en un contenedor en la superficie del planeta.

Una misión posterior podría enviar esas muestras a la Tierra. De esa manera, los científicos podrán estudiarlas en laboratorios con equipo especial que no puede llevarse a Marte debido a su gran tamaño.

Fossil River Delta on Mars, NASA/JPL-Caltech/MSSS, 2003-11-13, De la colección de NASA

Encontrar fósiles preservados de períodos anteriores de Marte podría ser el indicador de que alguna vez hubo vida en el planeta rojo.

Es posible buscar pruebas de células preservadas o incluso rastros a una escala menor, como biofirmas (fósiles moleculares de compuestos específicos que dan indicios sobre los organismos que los produjeron).

Mars Ocean, NASA's Goddard Space Flight Center, 2015-03-05, De la colección de NASA

En la Tierra, todas las formas de vida necesitan del agua para sobrevivir. Aunque no es una certeza, es probable que, si alguna vez existió vida en Marte, haya sido en presencia de una fuente estable de agua.

Por lo tanto, se buscarán pruebas de vida marciana en áreas donde el agua en estado líquido solía ser estable, así como debajo de la superficie, donde aún podría haber agua en la actualidad.

Mars-like Environment on Earth, NASA/JPL-Caltech, 2017-04-20, De la colección de NASA

Sin embargo, hasta el momento, los únicos tipos de biofirmas que podemos identificar son los que se encuentran en la Tierra. Es posible que la vida en otros planetas sea muy distinta.

El desafío es diferenciar la materia orgánica de la inorgánica, sin importar dónde se encuentre ni cuáles sean sus diferencias químicas, estructura y demás características.

Las tecnologías de detección de vida que se están desarrollando ayudarán a definir la vida fuera de la Tierra para que esta pueda descubrirse en cualquier forma posible.

Créditos: Historia

Para obtener más información sobre el programa de Marte de la NASA, visita https://mars.jpl.nasa.gov.

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