Trinta esqueletos de iguanodonte relativamente completos foram encontrados a 322 m abaixo do solo em uma mina de carvão em Bernissart, na Bélgica, no final do século XIX. Uma vez que os ossos ainda estavam na posição original, foi possível apresentar os esqueletos em poses "realistas". Imediatamente, eles atraíram visitantes do mundo todo.

Hoje, uma caixa de vidro de 300 m² protege esse tesouro nacional e oferece aos visitantes uma visualização ideal de cada uma dessas preciosidades.

Os oito espécimes de Iguanodon bernissartensis exibidos na caixa variam muito em tamanho: de 629 a 730 cm de comprimento e de 390 a 506 cm de altura. O único espécime de Mantellisaurus atherfieldensis (antigo Iguanodon mantelli ou Iguanodon atherfieldensis) é muito menor que isso: 391 cm de comprimento e 362 cm de altura.

No subsolo, também é possível ver os esqueletos na posição em que foram encontrados nas minas e saber mais sobre como foram descobertos.

The Bernissart Iguanodons

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Les Iguanodons de Bernissart

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De Iguanodons van Bernissart

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1878: A descoberta dos iguanodontes de Bernissart
A história começa no final de março de 1878, na mina de carvão de Bernissart em Sainte-Barbe. Os mineradores estavam cavando a 322 m de profundidade quando se depararam com um recipiente de barro. Em vez de continuarem próximo a ele, eles decidiram se aprofundar mais. Vários dias depois, fizeram uma descoberta surpreendente: troncos de árvores repletos de ouro. Na verdade, o que eles tinham encontrado eram ossos de iguanodonte incrustados com pirita ("ouro dos tolos"). Em 12 de abril 1878, o Belgian Royal Museum of Natural History (como era conhecido na época o Instituto Real Belga de Ciências Naturais) foi informado da descoberta por telegrama.

A pirita pode brilhar como o ouro, mas não passa de sulfeto de ferro (FeS2) e não tem valor algum. Por isso seu apelido, "ouro dos tolos".
Os esqueletos de iguanodonte de Bernissart estavam completamente cheios de pirita. Quando o barro dos pântanos cobriu os corpos dos dinossauros, eles foram decompostos por algas azuis (cianobactérias). O ácido liberado reagiu com o ferro do barro, formando, assim, a pirita. Aos poucos, ela foi preenchendo os diversos orifícios dos ossos.

A palavra "pirita" deriva do grego antigo, puritês lithos, que significa "pedra de fogo". O homem pré-histórico a utilizava para fazer fogo, batendo-a contra uma pedra até que saíssem faíscas. As faíscas faziam um fungo seco inflamável brilhar, o que ateava fogo em galhos secos e na grama.

O Cran dos iguanodontes: este era o nome da mina cheia de barro que abrigava os esqueletos. Várias galerias de 322 m de profundidade foram escavadas. Na entrada para a principal delas, dois iguanodontes foram encontrados em posição vertical, com seus crânios para baixo.
Os outros esqueletos, mais ao centro, estavam mais ou menos na horizontal. Ao serem retirados de lá, eles foram divididos em blocos. Esses blocos, um total de quase 600, foram revestidos com gesso e levados para a superfície em carroças.

Nos laboratórios do museu
Foram necessárias 37 carroças para transportar as 130 toneladas de fósseis, gesso e estruturas de ferro (para reforçar os blocos maiores) até Bruxelas. Os iguanodontes foram cuidadosamente limpos nos laboratórios do museu. Os técnicos removeram os sedimentos em que os espécimes estavam cobertos e as piritas que continham. Eles os mergulharam em um banho fervente de cola para solidificá-los. Cobriram-nos com papel alumínio para protegê-los contra a umidade.
Desenhos de Lavalette
Em 1880, Gustave Lavalette e outros artistas do Instituto Real Belga de Ciências Naturais foram contratados para fazer desenhos detalhados de vários iguanodontes e de um crocodilo. Basicamente, eles os mostravam na posição em que foram encontrados. Para fazer isso, tiveram que esperar até os fósseis serem removidos dos sedimentos e do gesso de proteção. Felizmente, eles conseguiram consultar os mapas das escavações na mina.

Durante as escavações, os esqueletos foram divididos em blocos de 0,5 a 2 m (os contornos podem ser vistos neste desenho). Cada espécime recebeu uma letra e cada bloco recebeu um número, e suas posições exatas foram registadas. Depois que os fósseis foram transferidos para as oficinas do museu, foi possível colocá-los de volta nas posições originais. Esta representação de um Iguanodon bernissartensis foi desenhada por Gustave Lavalette, em 1883.

Este espécime é muito menor do que os outros. Seu esqueleto é um pouco diferente daquele do Iguanodon bernissartensis. No entanto, para ter certeza de que eles pertencem a espécies distintas, teríamos que analisar o resultado de um possível acasalamento (se eles pudessem se reproduzir, e seus descendentes não fossem estéreis, eles pertenceriam à mesma espécie). Isso está, claramente, fora de questão com seres extintos há milhões de anos. Assim, esse mistério não foi resolvido.

A primeira montagem de um iguanodonte
Em 1882, sob a direção de Louis Dollo, Louis De Pauw (o homem de barba, ajoelhado) começou a montar os espécimes mais completos na "provável postura em vida". Devido ao tamanho dos espécimes, foi necessário um ambiente com teto alto. Eles usaram a capela St. George (que hoje faz parte da Biblioteca Real). Lá, construíram um andaime pendurado com cordas. A melhor posição para cada osso foi obtida ao ajustar o comprimento das cordas. Finalmente, após a montagem do esqueleto, ele foi equipado com uma estrutura de ferro para manter os ossos no lugar.

Louis Dollo, que supervisionou essa primeira montagem, estava convencido de que o Iguanodon bernissartensis era bípede. Ele argumentava que as patas dianteiras e traseiras não eram tão diferentes em quadrúpedes. A coluna vertebral era a de um bípede. Os quadris, as pernas traseiras e o tamanho da cabeça e do tórax eram como os das ratitas (avestruz, casuar...). Por fim, pegadas fósseis encontradas na Inglaterra sugerem que o iguanodonte movia-se sobre as patas traseiras.

Os iguanodontes em exibição
O primeiro espécime a ser montado foi o Iguanodon bernissartensis. Ele foi colocado em exibição no pátio interno do antigo Nassau Hotel em 1883. Foi mantido em uma caixa de vidro para protegê-lo do clima. Logo, recebeu a companhia de um segundo espécime, um pequeno Iguanodon mantelli (conhecido atualmente como Mantellisaurus atherfieldensis), e de vários fósseis animais e vegetais que também foram encontrados na mina de Bernissart.

Nos anos 1880, o Nassau Hotel ficou pequeno demais para expor os iguanodontes. Portanto, o museu foi transferido para um edifício no Parque Leopold: o "Convento", ao qual se acrescentou a ala Janlet, onde os iguanodontes são mantidos desde 1902. Esta foto foi tirada durante sua construção em 1900, logo quando a caixa de vidro dos dias de hoje começou a ser utilizada.

Os iguanodontes estão na ala Janlet desde 1902, mas ficaram expostos ao ar até 1932. Devido às variações de temperatura e umidade, eles começaram a esfarelar de forma lenta, mas segura. É por isso que todos os esqueletos foram desmontados entre 1933 e 1937 e mergulhados em uma mistura protetora de álcool e goma-laca. Sendo assim, sua cor marrom não se deve ao local onde foram encontrados, ou seja, uma mina de carvão.


Os esqueletos de iguanodonte foram desmontados mais uma vez em 1940: temia-se que eles pudessem ser danificados ou até mesmo completamente destruídos durante os bombardeios. Eles foram mantidos em porões com aberturas protegidas por sacos de areia. Mas o local era tão úmido que eles tiveram de ser devolvidos ao local anterior antes do término da Segunda Guerra Mundial.

A postura do iguanodonte foi revista em 1980
Quase um século depois de Louis Dollo, o paleontólogo David B. Norman fez uma investigação mais aprofundada sobre o Iguanodon bernissartensis e chegou a conclusões muito diferentes: a coluna vertebral ficava em uma posição quase horizontal quando o dinossauro andava ou corria. Portanto, a postura de "canguru" sobre duas pernas deixou de ser relevante. No entanto, os esqueletos originais montados nessa posição continuarão como estão porque são frágeis demais para serem alterados.
Mãos multifuncionais
Existem três funções completamente diferentes nos cinco dedos da mão do iguanodonte. Não há nada parecido em todo o reino animal que tenha uma mão especializada como essa. Um fato bastante notável!

Os três dedos centrais da mão eram, na verdade, mais semelhantes a cascos, e eles tendiam a usá-los para andar, e não para segurar. Eles formavam uma estrutura bastante parecida com a do pé de três dedos.

Quando se olha a mão com mais detalhes, fica muito claro que os ossos do centro da mão, os metacarpos, são intensamente presos pelos ligamentos, formando uma estrutura de suporte de peso.

Os ossos do pulso são, na verdade, dispostos como uma série de blocos, e os ligamentos, os tecidos moles que envolvem o pulso para proteger seus ossos, foram realmente ossificados. Eles deixaram de ser tecidos moles para se transformarem em tiras de ossos.

Na verdade, eles formavam um suporte incrivelmente resistente para o peso transmitido pelo acesso da mão, desde os ombros até os dedos.

O quinto dedo sai da região do pulso e forma um longo dedo tenaz e flexível. Assim, esse dedo podia ser usado para segurar coisas, possivelmente vegetação.

Por fim, vemos o surpreendente polegar. Esse osso foi modificado em um grande pico cônico que, na verdade, sai do próprio pulso, e que seria coberto por uma bainha córnea muito afiada.
Esse polegar era um estilete devastador, uma arma no combate com os predadores, e eles o usavam para abater esses animais.

Os iguanodontes podem ter sido montados e desmontados várias vezes, mas ainda estão na mesma posição de canguru bípede em que foram colocados durante a primeira montagem.

Outros tesouros de Bernissart
Além dos dinossauros em Bernissart, as escavações revelaram milhares de fósseis de animais e plantas. Eles dão uma ideia sobre o tipo de clima e ambiente onde os iguanodontes viveram.

O peixe de Bernissart viveu em água doce: o Amiopsis dolloi lembrava o contemporâneo Amia calva, um peixe de pântanos encontrado nos Everglades, na Flórida (EUA).

O Chitracephalus (à direita) protegia sua cabeça virando o pescoço para os lados, e o Peltochelys (à esquerda) o fazia retraindo o pescoço verticalmente. Essas tartarugas se assemelham às espécies contemporâneas que vivem em água doce.

Este pequeno crocodilo foi encontrado pela primeira vez em Bernissart, por isso recebeu o nome de Bernissartia fagesii. Suas costas estavam cobertas por várias fileiras de placas. O espécime em exibição tem apenas 66 cm de comprimento.

Goniopholis simus, o maior dos crocodilos de Bernissart, tinha quase dois metros de comprimento. Diferente do Bernissartia fagesii, ele tinha apenas duas fileiras de placas dorsais.

Este cone (Pityostrobus bernissartensis) e este pedaço de madeira vitrificada (Pinoxylon) são fósseis de coníferas encontrados em Bernissart.

A maioria dos fósseis de plantas de Bernissart é de uma espécie de samambaia, a Weichselia reticulata. Os iguanodontes herbívoros provavelmente comiam muitas delas.

Bernissart era uma região quente e pantanosa: vários espécimes só viviam em climas quentes (crocodilos, cigarras etc.) e em pântanos (peixe Amiopsis, samambaias Weichselia etc.).

Ainda há algum iguanodonte em Bernissart?
Não se pode mais chegar aos esqueletos de iguanodonte: eles estão a 300 m de profundidade e as minas foram preenchidas e fechadas há muito tempo. No entanto, o Departamento de Engenharia de Minas da Faculdade Politécnica de Mons começou a explorar o Cran dos Iguanodontes em 2002 e 2003. O objetivo era fazer uma delimitação mais precisa para saber se o Cran ainda abrigava iguanodontes. Os resultados? Retirados das profundezas do "Cran dos Iguanodontes", alguns dos principais espécimes têm fragmentos ósseos, então é provável que ainda haja alguns iguanodontes sob a terra.
Museum of Natural Sciences (Royal Belgian Institute of Natural Sciences)
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