Del 1918 al 1941

Nelson Mandela: Primeros años de vida

Nelson Mandela Centre of Memory

"... mis experiencias en la sabana, donde trabajamos y jugamos juntos en grupos, me introdujeron a las ideas del esfuerzo colectivo a una edad temprana".

Desde su nacimiento en 1918 hasta 1941, Nelson Mandela vivió en la zona rural de Cabo Oriental. Hijo de un jefe Thembu (líder tradicional), sus principales influencias de joven fueron las costumbres del pueblo Thembu y la educación que recibió en las escuelas misioneras cristianas. Entre 1939 y 1941, estudió en la Universidad de Fort Hare, una institución de educación superior para negros sudafricanos (y estudiantes negros de otros países africanos), donde pudo conocer las políticas del nacionalismo africano. En 1941 abandonó Cabo Oriental y se dirigió a la ciudad de Johannesburgo, donde iba a estar expuesto de forma más directa a las realidades del racismo de Estado y donde iba a encontrar un hogar político en el Congreso Nacional Africano.

Este es el material más antiguo del archivo del Centro de la Memoria de Nelson Mandela.

Durante la mayor parte de su vida adulta, Mandela ha sido un esmerado creador de registros, los cuales ha conservado obsesivamente. Un buen ejemplo de ello es su colección de tarjetas de membrecía anuales de la Iglesia Metodista durante los años 1929 y 1934.

TARJETAS DE LA IGLESIA METODISTA

Las pequeñas tarjetas amarillentas están escritas en su lengua natal de isiXhosa con la fecha. Son, para los miembros de la Escuela Dominical, el foro para los feligreses infantiles de la Iglesia Metodista. En las tarjetas están escritos versículos de la Biblia.

Asistir a la Escuela Dominical de niño debe haber hecho mella en el Sr. Mandela, dado que, en cuanto comenzó la universidad, en Fort Hare, se convirtió también en maestro de escuela dominical.

En una carta a su hija mayor, Maki Mandela, escrita en la isla Robben el 27 de marzo 1977, le dice:

"Como ustedes saben, fui bautizado en la Iglesia Metodista y fui educado en escuelas wesleyanas: Clarkebury, Healdtown y en Fort Hare. Me alojé en Wesley House. En Fort Hare, incluso fui maestro de la Escuela Dominical".

Una fotografía, considerada la más antigua que se conserva de Nelson Mandela, se encuentra en el Centro de la Memoria Nelson Mandela. En ella, aparece él junto a su clase de Healdtown, la universidad wesleyana a la que asistió en 1937 y 1938.

UNA DE SUS PRIMERAS FOTOS

En el centro de la fotografía, se encuentran la señora Myrtle Workman, directora del albergue de las niñas, y el reverendo Arthur Wellington, el entonces director de Healdtown. En todos sus recuerdos de Healdtown, Mandela destacó el carácter del reverendo Wellington que proclamaba: “Yo soy descendiente del Duque de Wellington”. A menudo, Mandela reía a carcajadas cuando entretenía a las personas con cuentos de sus días de escuela.

A la derecha del reverendo Wellington, se encuentra el reverendo SM Mokitimi (director del albergue de los niños, entre otros cargos) y, a su derecha, se encuentra la Sra. Jane Methola, una alumna. Detrás del reverendo Mokitimi está otro alumno, Gilbert Nzimeni.

En referencia al reverendo SM Mokitimi, Mandela escribió: "El reverendo Mokitimi nos impresionó por otra razón, le hizo frente al reverendo Wellington". Mandela afirmó que presenciar esto le hizo darse cuenta de que “un hombre negro no tenía que ceder automáticamente ante un blanco, por más que este fuera mayor”.

"...a una edad temprana, me alejé de mis padres y me iba por ahí; jugaba y comía con otros niños. De hecho, casi no recuerdo ninguna ocasión en la que estaba solo en casa".

INFANCIA EN EL CAMPO: En esta carta al senador Douglas Lukhele en Suazilandia, del 1 de agosto de 1970, se recordó a sí mismo sobre su infancia en el campo.

Cuando Nelson Mandela comenzó a cumplir su condena de cadena perpetua en Robben Island desde el 13 de junio de 1964, solo se le permitía escribir y recibir una carta de 500 palabras cada seis meses. Las cartas eran valiosísimas, una forma de comunicarse con el mundo exterior y de recibir cualquier noticia sobre la familia.

También era una manera de recordar la vida de uno hasta ese momento y de registrar los pensamientos propios. Una especie de meditación, cuando no se sabía con seguridad si la carta llegaría al destinatario deseado.

TRADICIÓN Y MODERNIDAD

Nelson Mandela escribió y habló ampliamente sobre su pasado y su infancia, ya fuera sobre sus experiencias escuchando a los adultos resolver problemas o sobre los dos mundos que habitaba.

El archivo nos muestra que Mandela era profundamente consciente de la tensión entre tradición y modernidad. También muestra la visión de alguien que, aún habiendo aprendido de su herencia rural, se había convertido en un hombre moderno.

También escribió con desprecio sobre aquellos que utilizaban sus tradiciones culturales para degradar a otros. Siempre defendió que había que respetar la tradición, pero que no debíamos permitir que determinara nuestra interacción con los demás.

ARMA OCULTA

Cuando Nelson Mandela y su primo, Justice, dejaron su casa en Great Place, en 1941, escapando de matrimonios concertados, acabaron en Crown Mines (Johannesburgo). En la puerta de entrada, Mandela pidió a un hombre llamado Bikitsha, que conocía de su ciudad, que llevara su maleta.

En la búsqueda que realizaron, los guardias de seguridad de la mina encontraron envuelto en las ropas de su maleta un revólver cargado que el padre de Nelson Mandela le había dejado.

Alrededor de 30 a 40 años después, el historiador sudafricano, profesor Charles van Onselen estaba ojeando libros de "centro-izquierda" de segunda mano en una librería de Johannesburgo. Allí, se encontró con una copia del libro de Eddie Roux, "El tiempo es más largo que una cuerda: la lucha de los negros por la libertad de Sudáfrica". El libro estaba prohibido en ese momento. El profesor Van Onselen compró el libro y lo llevó a su casa.

Para su sorpresa, del libro cayó una imagen de dos jóvenes, uno de los cuales reconoció de inmediato como Nelson Mandela de Robben Island.

Mandela luego confirmó que la otra persona de la foto era el Bikitsha de la saga del arma oculta.

UNIVERSIDAD

Nelson Mandela comenzó a estudiar en la Universidad de Fort Hare en 1939, donde se graduó en 1942 con una Licenciatura en Artes.

En Johannesburgo se matriculó en la Universidad de Witwatersrand y, luego, cuando fue encarcelado en 1962, comenzó a estudiar con la Universidad de Londres. Fue recién en 1989, meses antes de su liberación, cuando finalmente se graduó, aunque a distancia, con el título de Licenciado en Derecho.

Sin embargo, su temporada en Fort Hare fue para él la más memorable. Allí estaba él, un joven del campo que tenía la oportunidad de estudiar en lo que entonces eran las más prestigiosas instituciones educativas para negros en el sur de África.

Sabía que el estudio lo ayudaría a forjar una vida exitosa, a pesar de la discriminación y las dificultades de ser negro en un país obsesionado con la raza. Lo decepcionaba ver, como escribe en su manuscrito autobiográfico original, que lo que él aprendía no guardaba relación directa con la situación de Sudáfrica.

DEJANDO EL HOGAR

Tal vez uno de los momentos que más marcaron la vida de Nelson Mandela fue la muerte de su padre, Henry Gadla Mphakanyiswa, porque significaba que tenía que separarse de su amada madre para vivir con el Regente, quien lo recibió como su propio hijo.

Su vida en la residencia real, el Great Place en Mqhekezweni con Jongintaba Dalindyebo y su hijo, Justice, significaba una vida de privilegio y oportunidad. Significaba que iba a recibir educación de las mejores escuelas y que iba a entrar a la universidad. También significaba que iba a poder mantenerse al margen y observar mientras el Regente se reuniera con la comunidad, y escucharía los problemas de ellos antes de ofrecer sus propios puntos de vista.

Estas experiencias tuvieron un impacto enorme en la clase de hombre que sería Nelson Mandela. Con la muerte de su padre, comenzó su manuscrito autobiográfico sin publicar.

Nelson Mandela fue sometido al tradicional rito Xhosa de transición a la edad adulta cuando tenía 16 años de edad. Junto con otros 25 jóvenes atravesó el proceso conocido como "escuela de iniciación" en las orillas del río cerca al cual había nacido.

La iniciación consistía en irse de casa y vivir en el monte con los otros jóvenes. Recibieron asesoramiento y consejos sobre cómo convertirse en hombres y fueron sometidos a la circuncisión para completar su transición.

Durante sus años presidenciales y mucho tiempo después, Mandela disfrutaba de escandalizar a algunos de sus visitantes masculinos del extranjero describiendo su circuncisión detalladamente y con muecas de dolor.

Incluyó una descripción similar en su manuscrito autobiográfico sin publicar, escrito en Robben Island en la década de 1970.

Nelson Rolihlahla fue criado por un rey. Después de la muerte de su padre Nkosi (jefe) Mphakanyiswa Mandela, que era asesor del rey Thembu, el niño fue enviado al palacio real en Mqhekezweni. Allí fue atendido y asesorado por Jongintaba Dalindyebo, el regente del niño rey Sabata. Bajo su atento cuidado, el joven Mandela recibió una educación privilegiada, la mejor de esa época. Al observar cómo el regente recibía a la corte y arbitraba en disputas, el futuro líder aprendía sobre el diálogo y sobre cómo se debían escuchar todas las partes de un argumento antes de dar la propia opinión. Estas habilidades le resultaron de gran utilidad durante los años sucesivos.

CRIADO POR EL REY

Si bien nació en la ciudad de Mvezo, situada en la Provincia Oriental del Cabo, Nelson Mandela, el único hijo de la tercera esposa de su padre, pasó la mayor parte de sus primeros años en Qunu y, tras la muerte de su padre, se mudó a Mqhekezweni. Siempre le ha gustado regresar a Qunu, donde construyó una casa después de salir de prisión en 1990. Lo que más le importaba tras dejar la prisión era visitar Qunu, donde reposan los restos de sus padres. Su madre, Nosekeni, murió a los 70 años de edad en 1968, mientras Mandela cumplía condena en la Isla Robben. En cuanto pudo, visitó su tumba y la de su padre, Nkosi Mphakanyiswa (jefe tribal), quien murió cuando él era niño.

RECORDANDO A QUNU

Nelson Mandela siempre disfrutaba contando la historia de la manera drástica en la que el poeta xhosa Mqhayi había irrumpido en su mundo joven, rompiendo mitos e inspirándolo a ver más allá de las barreras que había dado por sentadas. La manera en que contaba y volvía a contar esta historia se basó sobre la visita de Mqhayi a su internado Metodista en Healdtown, donde fue enviado para terminar su educación secundaria. Su relato lleva al oyente a finales de la década de 1930, a la institución regida por la figura colonial del Dr. Arthur Wellington, a quien casi nadie pondría en duda, hasta que Mqhayi entró en escena y mostró a su público embelesado que ellos eran los más importantes de todas las personas. Mandela termina explicando que, sin embargo, luego se dio cuenta de que esto era un retroceso hacia un comportamiento tribal.

VISITA DE UN POETA

Cuando Nelson Mandela hizo enfurecer a su tutor, el Rey, tras su expulsión de la universidad de Fort Hare, se decidió que el problema se resolvería mediante un matrimonio concertado. Cuando el Rey les encontró esposa tanto a él como a su primo Justice, el hijo del rey, Mandela huyó del campo a la ciudad de Johannesburgo, que se estaba industrializando rápidamente. Fue allí donde se interesó por la política e inició el camino hacia su destino: derrocar el apartheid.

MATRIMONIO CONCERTADO
Créditos: Historia

Photographer — Ardon Bar Hama
Photographer — Matthew Willman
Reasearch & Curation — Nelson Mandela Centre of Memory Staff

Créditos: todo el contenido multimedia
En algunos casos, es posible que la historia destacada sea obra de un tercero independiente y no represente la visión de las instituciones que proporcionaron el contenido (citadas a continuación).
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