Del Sahelanthropus al Homo sapiens: ¿qué aspecto tenían nuestros antepasados?

Museum of Natural Sciences (Royal Belgian Institute of Natural Sciences)

Gracias a las reconstrucciones virtuales y tridimensionales, podemos ver las ramificaciones evolutivas del ser humano a lo largo de siete millones de años. Quince especies de homínido diferentes ilustran nuestra prolífica evolución. ¡Y vaya evolución! Desde Toumai, el Sahelanthropus tchadensis, a nuestra especie: el Homo sapiens (la única superviviente). En esta evolución, encontramos a Lucy, la Australopithecus afarensis; al Homo habilis, el primer artesano; al Homo erectus, el explorador; y al Hombre de Spy, un Homo neanderthalensis de Bélgica. En esta exposición virtual, puedes ver qué aspecto tenían.

Toumai: el primer bípedo
Toumai, un Sahelanthropus tchadensis, comparte mucha similitud con nuestros ancestros comunes, los grandes simios. La mayoría de los investigadores piensa que era bípedo, es decir, caminaba con dos piernas, y que fue el primero en adoptar esta característica vital. Su cráneo es el más antiguo que se ha descubierto hasta la fecha. Desafortunadamente, se encuentra totalmente destrozado. Por otra parte, los científicos también han hallado un fémur, aunque aún se desconoce a quién pertenecía. Por lo tanto, el resto del cuerpo sigue siendo un gran misterio

Nombre científico: Sahelanthropus tchadensis
Sexo: masculino
Periodo de vida: entre 7 y 6 millones de años atrás
Altura: 113 cm
Peso: 46 kg aprox.
Volumen cerebral: 24% del humano actual
Hábitat: sabana arbolada con lagos, ríos y bosque
Lugar del hallazgo: Toros-Menalla, Chad

Ardi: pies prensiles
El descubrimiento del fósil aparentemente completo del Ardipithecus ramidus fue una revelación para los paleontólogos: sus dientes y mandíbulas tienen características humanas, y era una especie bípeda, pero también podía subirse a los árboles. La mayoría de científicos creen que su pelaje es muy similar al de nuestros parientes cercanos vivos: los simios. Tiene el cuerpo totalmente cubierto de pelo, a excepción de la cara, las manos y los pies.

Nombre científico: Ardipithecus ramidus
Sexo: femenino
Periodo de vida: entre 4,5 y 4,3 millones de años atrás
Altura: 121 cm
Peso: 50 kg aprox.
Volumen cerebral: 22% del humano actual
Hábitat: bosques antiguos
Lugar del hallazgo: valle del Awash medio, Etiopía

Lucy: primer esqueleto completo
El descubrimiento de Lucy, una Australopithecus afarensis, cambió la perspectiva de los científicos con respecto a nuestros orígenes, ya que era bípeda y tenía un cerebro pequeño. Esto descartaba la noción de que el aumento del tamaño cerebral precedía a la bipedestación. Las huellas encontradas en las cenizas nos dan pistas sobre la forma de los pies de Lucy. En cambio, el pelo y el color de la piel siguen siendo un misterio. Los ancestros humanos fueron perdiendo el pelo gradualmente. Dado que se sitúa a Lucy justo al principio del árbol genealógico, es probable que tuviera pelaje oscuro.

Nombre científico: Australopithecus afarensis
Sexo: femenino
Periodo de vida: entre 3,9 y 2,9 millones de años atrás
Altura: 105 cm
Peso: 29 kg aprox.
Volumen cerebral: 31% del humano actual
Hábitat: bosque y sabana
Lugar del hallazgo: Hadar, Etiopía

El humano de Kenia: distinto o deformado
Kenyanthropus platyops, “el humano de Kenia”, era contemporáneo al Australopithecus afarensis (Lucy). En esta época coexistieron varias especies de humanos; algunas de ellas, probablemente, no pertenecieran al linaje del que desciende el humano actual. Se cree que el Kenyanthropus tenía pelaje, aunque no se sabe de qué color. Con algo de camuflaje, habría podido pasar prácticamente desapercibido, pero puede que tuviera pelaje de un color claro y llamara la atención.

Nombre científico: Kenyanthropus platyops
Sexo: masculino
Periodo de vida: entre 3,5 y 3,2 millones de años atrás
Altura: desconocida
Peso: desconocido
Volumen cerebral: desconocido
Hábitat: pradera y bosque
Lugar del hallazgo: Lomekwi, Kenia

Ples, el fósil más antiguo del sur de África
Se considera prehumano y humano; animal y posible presa de otros animales. El primer Australopithecus africanus descubierto era un niño de tres años; víctima de un águila. Se observan las marcas del pico en las cuencas de los ojos. Ples es el fósil más antiguo hallado en Sudáfrica. Vivió hace 3,3 millones de años. Probablemente tuviera un pelaje grueso, al igual que otros predecesores humanos de aquel periodo. Además, tenía unos dientes sorprendentemente grandes.

Nombre científico: Australopithecus africanus
Sexo: masculino
Periodo de vida: entre 3,3 y 2,3 millones de años atrás
Altura: 135 cm
Peso: 38 kg aprox.
Volumen cerebral: 35% del humano actual
Hábitat: bosque, sabana y pradera
Lugar del hallazgo: Sterkfontein, Sudáfrica

El hombre hábil: la primera especie de Homo
Se encontraron utensilios de piedra y residuos de tallado cerca de los fósiles de Homo habilis, “el hombre hábil”. Se le atribuye su habilidad porque contaba con un cerebro notablemente más grande que el de otras especies. El hombre hábil era pequeño, pero tenía los brazos largos si tenemos en cuenta su proporción. Tenía todo el cuerpo cubierto de pelo, aunque probablemente fuera mucho más fino que el de otros ancestros humanos anteriores. Pertenece a la primera de las especies de Homo

Nombre científico: Homo habilis
Sexo: femenino
Periodo de vida: entre 2,4 y 1,7 millones de años atrás
Altura: 131 cm
Peso: 32 kg aprox.
Volumen cerebral: 43% del humano moderno
Hábitat: bosque y pradera con lagos y ríos
Lugar del hallazgo: Koobi Fora, Kenia

El hombre cascanueces: un homínido diferente
Los fósiles de Paranthropus boisei, el hombre cascanueces, son de dos tipos: unos son grandes con un cráneo grueso; y otros, pequeños y larguiruchos. Se cree que pertenecen al sexo masculino y femenino respectivamente; cada uno, con comportamientos diferentes, según los científicos. Los huesos robustos nos indican que el hombre cascanueces era grande y pesado. Por otra parte, su color de piel sigue siendo un misterio. Es posible que haya variación en una misma especie, lo que explica por qué los hombres y las mujeres que se han reconstruido tienen distinto color de piel

Nombre científico: Paranthropus boisei
Sexo: masculino y femenino
Periodo de vida: entre 2,3 y 1,2 millones de años atrás
Altura: 137 cm (hombre), 124 cm (mujer)
Peso: 49 kg aprox. (hombre) y 34 kg aprox. (mujer)
Volumen cerebral: 34% del humano actual
Hábitat: pradera y áreas con agua abundante, como ríos y lagos
Lugar del hallazgo: Olduvai Gorge, Tanzania; Koobi Fora, Kenia

Australopithecus sediba: ¿el último Australopithecus?
Este último australopithecino era contemporáneo de los primeros humanos (el Homo), aunque la vida y la dieta de cada especie eran diferentes y no tenían que competir entre sí. Es probable que este Australopithecus tuviera un pelaje más fino que el de sus predecesores y su piel estuviera más expuesta al sol, por lo que necesitaría protegerse contra los perjudiciales rayos ultravioleta, probablemente, con una piel más oscura

Nombre científico: Australopithecus sediba
Sexo: femenino
Periodo de vida: entre 2 y 1,8 millones de años atrás
Altura: 130 cm
Peso: desconocido
Volumen cerebral: 29% del humano actual
Hábitat: pradera y bosque
Lugar del hallazgo: cerca de Johannesburgo, Sudáfrica

El chico de Turkana: más parecido al hombre moderno
El chico de Turkana, un Homo ergaster, contaba con un cerebro de gran tamaño, con el que controlaba un cuerpo parecido al del hombre moderno y de proporciones idénticas a las nuestras. Por este motivo, puede que fuera el primer humano cazador. Vivía en la sabana abierta, y puede que no tuviera mucho pelo, por lo que, posiblemente, tuviera la piel oscura para protegerse del sol. En caso de que aún contara con pelaje, es posible que tuviera la piel más clara

Nombre científico: Homo ergaster
Sexo: masculino
Periodo de vida: entre 1,9 y 1,4 millones de años atrás
Altura: 160 cm
Peso: 48 kg aprox.
Volumen cerebral: 57% del humano actual
Hábitat: sabana
Lugar del hallazgo: Nariokotome, cerca del lago Turkana, Kenia

El humano erecto: ¿el más longevo?
Homo erectus no tenía mucho pelo, por lo que se mantenía fresco más tiempo y podía seguir activo todo el día

Nombre científico: Homo erectus
Sexo: femenino
Periodo de vida: entre 1,8 millones y 140.000 años atrás
Altura: 160 cm
Peso: 40 kg aprox.
Volumen cerebral: 68% del humano actual
Hábitat: pradera y estepa
Lugar del hallazgo: Zhoukoudian, China

El humano de Georgia, lejos de África
Se descubrió este fósil masculino, el humano de Georgia, en la frontera entre Europa y Asia, y es un enigma: los paleontólogos no esperaban encontrar un humano primitivo tan antiguo fuera de África. No tardó en perder la pigmentación de la piel, debido a que estaba menos expuesta al sol. Por lo tanto, es probable que tuviera un tono de piel más claro

Nombre científico: Homo georgicus
Sexo: masculino
Periodo de vida: 1,8 millones de años atrás
Altura: 146 cm
Peso: 50 kg aprox.
Volumen cerebral: 46% del humano actual
Hábitat: una combinación de pradera y bosque
Lugar del hallazgo: Dmanisi, Georgia

El humano de Heidelberg, el primer constructor de casas
El Homo heidelbergensis iba de un lado para otro. Algunos migraron a Europa, donde evolucionaron al neandertal, mientras otros permanecieron en África y se convirtieron en el humano moderno (Homo sapiens). El Homo heidelbergensis vivió en hábitats muy distintos: bajo el calor y en regiones muy frías. El color de la piel variaba según el entorno. En las áreas con menos exposición al sol, es probable que tuviera un tono de piel más claro.

Nombre científico: Homo heidelbergensis
Sexo: femenino
Periodo de vida: entre 700.000 y 200.000 años atrás
Altura: 158 cm
Peso: 59 kg aprox.
Volumen cerebral: 46% del humano actual
Hábitat: estepa y sabana
Lugar del hallazgo: Kabwe, Zambia; Mauer, Alemania; Atapuerca, España

Spyrou, el hombre de Spy: no es un bárbaro
La relación entre el Homo sapiens y el Homo neanderthalensis, aquí demostrada con el hombre de Spy belga, da lugar a interminables debates sobre nuestras similitudes y diferencias. Hoy sabemos que los humanos de Eurasia y Oceanía tenían genes de Neandertal. Spyrou no se constipaba con facilidad, debido a su cuerpo compacto y su nariz grande. Los científicos han analizado su ADN y han descubierto que un 5% de la especie era pelirroja. El otro 95% no, aunque es probable que tampoco fuera rubio, pues se trata de una característica física más reciente. Además, es probable que su piel fuera clara

Nombre científico: Homo neanderthalensis
Sexo: masculino
Periodo de vida: entre 250.000 y 30.000 años atrás
Altura: 150 cm
Peso: 68 kg aprox.
Volumen cerebral: 100% del humano moderno
Hábitat: pradera en periodo glacial y bosque en periodos de calor
Lugar del hallazgo: Spy, Bélgica

The Spy Man
English version (French and Dutch versions below)
1:12

L'Homme de Spy
Version française
1:12

De Mens van Spy
Nederlandstalige versie
1:12

El hobbit: el más pequeño
El Homo floresiensis, de apariencia inusual, reducida estatura y piernas pequeñas, tenía varias características antiguas. Esta especie evolucionó en una pequeña isla sin depredadores y sin muchos recursos. Su complexión pequeña es un indicio típico de adaptación a estas condiciones. El esqueleto del hobbit está casi completo, aunque no se sabe exactamente qué aspecto tenía. ¿Tendría la piel oscura o clara como el Homo erectus? ¿Tendría la misma cantidad de pelo que sus primeros predecesores? Como no se conocen sus descendientes, no sabemos qué aspecto tenía

Nombre científico: Homo floresiensis
Sexo: femenino
Periodo de vida: entre 95.000 y 12.000 años atrás
Altura: 110 cm
Peso: 25 kg aprox.
Volumen cerebral: 27% del humano moderno
Hábitat: bosque frondoso y picos de montaña de más de 2000 metros de altura
Lugar del hallazgo: cueva Liang Bua, Isla de Flores

El humano, el único superviviente
Todos somos diferentes, al igual que nuestras dos reconstrucciones. La primera reconstrucción cuenta con piel oscura, como la de los habitantes del sur de Egipto, donde se halló el fósil.

Por otra parte, los estudios genéticos demuestran que la piel cobriza del pueblo sudafricano de San tiene el color más parecido al de los primeros humanos modernos. Por lo tanto, es posible que tuvieran un color de piel u otro.

Nombre científico: Homo sapiens
Sexo: masculino
Periodo de vida: entre 200.000 años atrás y el presente
Altura: 161 cm
Peso: 70 kg aprox.
Volumen cerebral: 100% del humano moderno
Hábitat: todos los continentes (del trópico al Polo Norte)
Lugar del hallazgo: Nazlet Khater, Egipto

Museum of Natural Sciences (Royal Belgian Institute of Natural Sciences)
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