Passado, presente e futuro: As maravilhas da evolução

Museum of Natural Sciences (Royal Belgian Institute of Natural Sciences)

A vida surgiu na Terra cerca de 3,8 bilhões de anos atrás. Os primeiros organismos vivos eram bactérias simples, que se desenvolveram na água. Ao longo do tempo, esses organismos se multiplicaram e diversificaram. Alguns deixaram os oceanos para viver em terra firme. Alguns até conseguiram viver nas alturas. Hoje, milhões de espécies e bilhões de indivíduos habitam nosso planeta.

Essas espécies passaram por diversas mudanças ao longo da sua evolução. Algumas ocorreram lentamente durante várias gerações. Outras mudanças mais rápidas estão relacionadas a extinções em massa, como a que resultou no fim dos dinossauros (com exceção dos pássaros). Vejamos em mais detalhes alguns momentos fundamentais da evolução.

Os animais estranhos do período Cambriano
Há poucos vestígios de organismos que viveram antes desse período, pois a maioria deles tinha corpos moles e raramente era fossilizada. No período Cambriano, há cerca de 540 a 490 milhões de anos, os animais surgiram com algumas partes do corpo mineralizadas. Exoesqueletos, conchas, espinhas, placas e pinças. Essas partes duras do corpo eram formas de proteção para a presa e armas para os predadores. Elas também ajudavam a sustentar o animal e permitiam a ligação dos músculos. Como mostra o Folhelho Burgess (Canadá), a fauna cambriana se diversificou de forma rápida e extensa, dando origem à expressão explosão cambriana. Datados de cerca de 505 milhões de anos atrás, os fósseis desse local estão tão bem preservados que é possível distinguir até mesmo as partes moles de alguns deles, o que é extraordinário. Aqui: Marella splendens (até 20 mm de comprimento)

Com cinco olhos, 7,3 metros, fileiras de espinhos ou uma armadura de placas pequenas, essas estranhas criaturas fósseis descobertas no Folhelho Burgess certamente estimulam a imaginação. Nosso modelador trabalhou por cinco meses para recriar meticulosamente cinco desses animais fantásticos.

Aqui: Aysheaia pedunculata (1 a 6 cm de comprimento)

A espécie mais comum encontrada no Folhelho Burgess é a Marrella splendens, com 15.000 fósseis registrados. Era um pequeno artrópode marinho que mal chegava a 20 mm de comprimento. Ele é reconhecido pelo seu casco na cabeça com quatro pontas voltadas para trás.

Hallucigenia sparsa é provavelmente um dos espécimes mais estranhos e difíceis de determinar de Burgess. O corpo desse animal é longo e mole. Ele tem sete pares de espinhos e vários tentáculos (grandes, no que se acredita ser as costas, e pequenos na frente). Pode medir até 3 cm de comprimento.

Os trilobitas são a categoria mais diversificada de artrópodes marinhos fossilizados. Existem mais de 18.000 espécies identificadas. Essas espécies diferentes ocuparam vastas áreas e sucederam umas às outras rapidamente. Isso é o que as torna bons indicadores das datas dos fósseis. Se dois estratos geológicos geograficamente distantes contêm a mesma espécie de trilobita, podemos concluir que esses estratos datam do mesmo período.
Este trilobita, provavelmente um Gerospina schachti, é pequeno (38 mm de comprimento), mas algumas espécies medem até 70 cm.

Nas águas extensas do período Devoniano
Um enorme oceano cobria a maior parte do planeta durante esse período (entre 416 e 359 milhões de anos atrás). Os mares rasos e relativamente quentes que beiravam as massas continentais eram povoados por trilobitas, crustáceos, gastrópodes e águas-vivas. O peixe com armadura e sem mandíbula do início do período Devoniano foi gradualmente substituído por peixes com mandíbula, que não estavam mais satisfeitos com alimentos moles ou plâncton e tornaram-se caçadores ativos. Os placodermes foram os primeiros peixes com mandíbula. Poderosos, eles não tinham dentes, mas placas ósseas afiadas. Tamanho real: 16,5 cm de altura Como você pode ver neste Bothriolepis canadensis, a frente do corpo é coberta com uma armadura de placas ósseas. O último dessa espécie desapareceu no fim do período Devoniano sem descendentes.

Aqui: Dunkleosteus, um dos maiores placodermes de todos os tempos (tamanho real do crânio: cerca de 110 cm de comprimento, 60 cm de altura)

Os placodermes foram os primeiros peixes com mandíbula. Poderosos, eles não tinham dentes, mas placas ósseas afiadas.

Como você pode ver neste Bothriolepis canadensis, a frente do corpo é coberta com uma armadura de placas ósseas. O último dessa espécie desapareceu no fim do período Devoniano sem descendentes.

Tamanho real: 16,5 cm de altura


Datado do final do período Devoniano, o Acanthostega gunnari é um tetrápode primitivo que vivia em um ambiente aquático. Seus membros se parecem mais com pernas do que com barbatanas, mas suas articulações, muito duras para dobrar, ainda não sustentavam o corpo fora da água.

Tamanho real: 11,5 cm de comprimento

Nas florestas do período Carbonífero
Antes do período Devoniano, os litorais foram invadidos por plantas minúsculas. Depois do aparecimento de esporos e sementes, elas colonizaram o interior. Graças ao surgimento de folhas, agulhas, madeira e raízes no final do período Devoniano, as plantas ficaram cada vez maiores. No período Carbonífero (de 359 a 299 milhões de anos atrás), o clima era quente e úmido, pelo menos no início, e não havia estações distintas, o que fomentou o aumento da biodiversidade. Pântanos férteis e florestas eram o lar de muitos insetos, aranhas, escorpiões, euriptéridos, diplópodes, caracóis e lesmas, bem como dos primeiros tetrápodes terrestres.

Licopódios gigantes, cavalinha, xaxim e coníferas são as plantas às quais o período Carbonífero deve seu nome. Em vez de serem decompostas por bactérias, fungos e insetos, como aconteceria hoje, todas essas plantas se acumularam e formaram carvão ao longo do tempo. A marca da haste do licopódio Sigillaria ovata.

Tamanho real: 60 cm de comprimento

Os temnospondylis estiveram entre os primeiros tetrápodes a escapar do ambiente aquático. Mas esses anfíbios gigantes provavelmente ainda eram muito dependentes dele, pois só podiam colocar seus ovos lá. A maioria tem uma cabeça grande, larga e plana. Entretanto, a cabeça do Archegosaurus decheni tem apenas 28 cm e termina em um nariz longo e fino, o que sugere que se alimentava de peixes pequenos.


Os oceanos do período Carbonífero eram repletos de tubarões, estrelas-do-mar, gastrópodes, ouriços-do-mar e cefalópodes com conchas em espiral externas, como goniatites e nautiloides. Os placodermes e a maioria dos sarcopterígios (peixes com "barbatanas lobuladas" que deram origem aos tetrápodes: anfíbios, répteis, mamíferos, dinossauros, pássaros etc.) tinham desaparecido, deixando os actinopterígios (peixes com "barbatanas em raios"), como este Benedenius deneensis, no lugar

Nos mares do período Jurássico
No final do período Permiano, a terra que emergiu formava um único bloco, a Pangeia, rodeado por um único oceano, o Pantalassa. Durante o período Jurássico (de 203 a 135 milhões de anos atrás), a Pangeia se fragmentou, dando origem ao Oceano Atlântico. Vários mares rasos e quentes também apareceram. Eles foram povoados por animais como corais, bivalves, belemnites, amonites, crustáceos, peixes, tubarões, plesiossauros e ictiossauros.

Os crinoideas, ou lírios-do-mar, eram equinodermos, como estrelas-do-mar e ouriços-do-mar. Eles eram constituídos por uma haste calcária no fim da qual havia braços flexíveis, que capturavam algas, organismos unicelulares, pequenos crustáceos e larvas de invertebrados que flutuavam na água. Em abundância, espécies fossilizadas, como o Seirocrinus subangularis, formavam o "solo" do fundo do mar. Tendo aparecido no período Cambriano, elas foram gravemente afetadas pela extinção em massa mais significativa que a Terra já viu. Quase 95% das espécies marinhas e 70% das espécies terrestres desapareceram no fim do período Permiano, há 250 milhões de anos.

Tamanho real: cerca de 3 x 2

Com o corpo esbelto, parecido com o golfinho, as quatro pernas em forma de pás e caudas como barbatanas, os ictiossauros, como este Stenopterygius longifrons, estavam entre os répteis mais bem adaptados ao ambiente marinho. Junto com o plesiossauro, eles foram os maiores predadores dos mares do Jurássico.

Tamanho real do crânio: 40 cm de comprimento

A diversificação dos mamíferos no período Eoceno
Os primeiros mamíferos apareceram no final do período Triássico, há quase 225 milhões de anos, junto com os dinossauros. Eles sobreviveram à extinção em massa no fim do período Cretáceo, há 65 milhões de anos, e continuaram a evoluir. Os primeiros mamíferos modernos surgiram durante o período Eoceno (de 55 a 34 milhões de anos atrás). A Terra aqueceu no início desse período e era cerca de 10 °C mais quente do que a temperatura média atual. Como a fauna de Messel ilustra, as espécies primitivas foram gradualmente substituídas por outras mais modernas e competitivas.

Há um depósito fossilífero excepcional no sítio de Messel, perto de Frankfurt, na Alemanha. Datado de 47 milhões de anos atrás, ele deve sua reputação à qualidade, riqueza e diversidade da sua fauna fossilizada: crocodilos, cobras, lagartos, sapos, tartarugas, pássaros e insetos, bem como inúmeros mamíferos. Esse sítio fornece uma excelente ilustração da transição entre fauna primitiva e moderna. Por exemplo, cobras e lagartos são bastante primitivos, enquanto alguns mamíferos (morcegos, em particular) possuem características modernas.

Os morcegos de Messel se pareciam muito com seus primos modernos, embora eles provavelmente ainda não possuíssem ecolocalização.

Aqui: Palaeochiropteryx sp. (tamanho real: 7 cm de altura)

Este Kopidodon macrognathus era um pequeno herbívoro arbóreo (que vive em árvores), agora extinto.

Os espécimes maiores alcançavam 115 cm; este tem um pouco mais de 70 cm de comprimento.

Como os esquilos de hoje, ele tinha uma cauda longa e espessa que servia como um apoio para seu equilíbrio enquanto pulava de galho em galho.

Há 47 milhões de anos, o sítio de Messel era um lago tropical. Não surpreende o fato de peixes, tartarugas de água doce, salamandras, rãs (como esta Eopelobates wagneri, de 8 cm de altura) e até mesmo crocodilos terem sido descobertos lá.

Entre os mamíferos encontrados em Messel está este magnífico Eurohippus messelensis. Parente dos cavalos modernos, tinha pouco mais de 50 cm de comprimento, quatro dedos em cada pata dianteira e três em cada pata traseira (em oposição a um único casco do cavalo moderno) e vivia nas florestas.

The Primitive Horse from Messel
English version (French and Dutch versions below)
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Le petit cheval de Messel
Version française
1:56

Het Paardje van Messel
Nederlandstalige versie
1:56

Evolução hoje
O homem está desempenhando um papel significativo na evolução atual das espécies com o cruzamento e a seleção e reprodução artificial das espécies em laboratórios por meio da manipulação de informações genéticas. O homem também exerce pressão seletiva significativa em algumas populações. Por exemplo, as redes utilizadas na pesca comercial prendem o bacalhau grande, dando aos adultos de pequeno porte mais chance de escapar e se reproduzir. Como resultado, os genes de pequeno porte são transmitidos com mais frequência e o tamanho médio dos adultos está diminuindo. No entanto, o mais importante é que o homem está contribuindo para o desaparecimento de várias espécies hoje em dia, direta ou indiretamente, por meio do desmatamento, da destruição e fragmentação de habitats, da urbanização excessiva, do uso excessivo dos recursos naturais, da poluição, das alterações climáticas etc. Aqui: o tigre-siberiano, em perigo de extinção

O tilacino, também conhecido como lobo ou tigre-da-tasmânia, é um marsupial australiano. Ou pelo menos era: Benjamin, o último em cativeiro, morreu no jardim zoológico de Hobart, na Tasmânia, em 7 de setembro de 1936.

Esse animal foi vítima de preconceito e ignorância sobre seu modo de vida. O carnívoro caçava ao anoitecer e podia abrir muito a boca, levando as pessoas a suspeitar que ele era uma ameaça para as ovelhas e, assim, o eliminar sistematicamente, incentivadas por recompensas. As coisas poderiam ter sido diferentes: os tilacinos eram fáceis de domar.

Novas variedades de rosas, orquídeas e tulipas. Os botânicos são especialistas nos mecanismos de seleção artificial. Eles escolhem sistematicamente os espécimes com as características necessárias (cor, odor e resistência à geada) e fazem seu cruzamento repetidas vezes até que a nova variedade apresente essas características de geração em geração.

No reino animal, os criadores podem tentar gerar as criaturas mais rápidas, que transportem as cargas mais pesadas ou que produzam mais leite. Com a raça de vaca "Belgian Blue Beef" (foto), a questão fundamental é o desenvolvimento muscular e, portanto, a quantidade da carne. Essa raça representa hoje quase 45% do rebanho norte-americano. No entanto, ela não sobreviveria sem o homem. Devido à sua morfologia, que tem sido manipulada pelos criadores, a maioria das vacas não pare naturalmente e precisa ser submetida a uma cesariana.

O que o futuro trará?
Os continentes estão em constante movimento. A Austrália está se movendo de volta para a Indonésia, e Europa e África continuam se aproximando e acabarão se unindo. Uma calota de gelo enorme provavelmente cobrirá o hemisfério norte, tornando o clima do planeta seco. Fauna e flora se adaptarão naturalmente a essas novas condições, mas como serão os animais daqui a 50 milhões de anos? Ninguém sabe, mas podemos, pelo menos, imaginar. Os cientistas que "criaram" esses animais futuristas usaram os modelos evolutivos como base. A evolução se repete continuamente. Assim, pela observação do passado, eles podem tentar imaginar como será a vida em um futuro distante.

Propellonectes russeli, o descendente imaginado do petrel-gigante-do-norte (Macronectes halli), uma ave marinha atual, tem asas atrofiadas impróprias para o voo, mas pés desproporcionalmente grandes e um corpo mais hidrodinâmico que seu antecessor: ele é um excelente nadador.

Comprimento: 1 m

Com uma cabeça mais resistente, ombros mais fortes e incisivos hipertrofiados proeminentes, este Corticochaeris gouldi poderia ser um descendente da capivara (Hydrochoerus hydrochaeris), o maior roedor vivo atualmente.

Comprimento: até 2 m

Um possível descendente do gambá (Trichosurus vulpecula), um marsupial arbóreo, este Trichopteryx dixoni tem uma cauda preênsil mais longa e mais flexível, dobras de pele maiores entre os pés e uma bolsa ventral que se abre para baixo, na direção da cauda.

Comprimento: 1,5 m, incluindo a cauda

Museum of Natural Sciences (Royal Belgian Institute of Natural Sciences)
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