SPOTLIGHT STORY

Hasta los confines de la Tierra: el viaje hacia el Polo Sur

Celebre el 105 aniversario de la primera expedición en alcanzar el punto más austral de nuestro planeta

Una extensión helada y de color blanco hasta donde llega la vista, donde el cielo blanco se encuentra con el horizonte blanco. Es muy frío, con temperaturas que alcanzan los -89,2˚ C (-128,6˚ F), y unos vientos helados que alcanzan una velocidad de hasta 320 km/h (200 mph). Bienvenido al lugar más remoto de nuestro planeta: la Antártida.

La parte inferior de nuestro mundo nos ha fascinado desde hace siglos. Durante los primeros cientos de años de exploración de la Antártida, los científicos, exploradores y artistas por igual tenían un objetivo en mente: llegar al Polo Sur.

Hoy se cumple el 105 aniversario de la primera expedición en llegar al punto más austral de nuestro globo. En este día del año 1911, Roald Amundsen y su equipo de Noruega se convirtieron en los primeros seres humanos en poner un pie en el Polo Sur.

Siga sus huellas y descubra la historia de estos atrevidos descubrimientos hasta el lugar más alejado y más inhóspito en nuestro planeta...

Antártida, Michael Rougier (De la colección de fotos de LIFE)

Cartografiando lo imposible de cartografiar

La primera parada de nuestro viaje hacia el Polo Sur nos lleva hasta el siglo XVI. A medida que los exploradores y comerciantes atravesaban los mares del Pacífico Sur y el Atlántico Sur, comenzaron a notar el contorno rugoso de un territorio nuevo que nunca antes había sido visto (aunque ya en la época de los romanos, muchos habían teorizado sobre su existencia).

Le dieron a este nuevo lugar el nombre de Terra Australis Incognita, un "Terreno Desconocido del Sur".

Nova totius terrarum orbis geographica ac hydrographica tabula, Claes Jansz Visscher, 1652 (De la colección de la Biblioteca Estatal de Nueva Gales del Sur)

Polus Antarcticus fue publicado por primera vez en 1637 por Hendricus Hondius. Es el mapa más antiguo en enfocarse exclusivamente en el continente antártico, ilustrado por una cadena de islas y en parte por una serie de líneas. La cartela original se ha quitado para dar paso a las tierras recién descubiertas.

¡Finalmente la Antártida estaba en el mapa!

Polus Antarcticus, Henrik Hondiusc, 1657 (De la colección de la Biblioteca Estatal de Nueva Gales del Sur)

Escabullirse en nombre de la ciencia

El HMS Endeavour partió de Inglaterra en 1768, capitaneado por el explorador y navegante inglés, el Capitán Cook, para registrar el tránsito de Venus a través de la faz del sol en Tahití.

Pero en el último momento, el botánico Sir Joseph Banks y su equipo de científicos, artistas, funcionarios y dos perros abordaron para realizar otra misión secreta: investigar los rumores de una enorme masa de tierra conocida como Terra Australis Incognita. Estuvieron fuera durante tres años, durante los cuales Solander y Banks recolectaron y describieron una importante colección de plantas y animales de Australia, Nueva Zelanda y las islas del Pacífico Sur.

Un mapa del hemisferio sur mostrando los descubrimientos realizados en el Océano Antártico hasta 1770, James Cook, 1772 (De la colección de la Biblioteca Estatal de Nueva Gales del Sur)

A finales de 1772, Cook se encontró con su primer iceberg en el HMS Resolution y en enero de 1773 realizó el primer cruce del Círculo Polar Antártico. Sin embargo, la gruesa capa de hielo obligó a los barcos a ir hacia el norte. Sin saberlo, ¡Cook estuvo a 129 kilómetros de la costa de la Antártida!

Retrato del Capitán James Cook RN, John Webber R.A., 1782 (De la colección de la Galería Nacional de Retratos)

Durante los dos años siguientes, Cook pasó los inviernos del sur en las latitudes más templadas del Pacífico. En los veranos, regresó al sur y continuó su viaje hacia el este por el continente meridional. Hacia finales de febrero de 1775 completó la primera circunnavegación de la Antártida, demostrando que no era ni tan grande ni tan habitable como se pensaba.

El pintor Inglés William Hodges acompañó a Cook en su segundo viaje y completó una serie de bocetos y pinturas de los lugares visitados en el viaje, que podemos ver aquí...

Islas de hielo, William Hodges, 1772-1775 (De la colección de la Biblioteca Estatal de Nueva Gales del Sur)
La Resolución y la Aventura, 4 de enero de 1773, tomando el hielo para el agua, lat. 61.S., William Hodges, 1773 (De la colección de la Biblioteca Estatal de Nueva Gales del Sur)

La batalla cuesta arriba a la parte inferior del mundo

Ahora que la gente supo que existía el continente, todo el mundo quería un pedazo de la acción. Varias expediciones nacionales exploraron la Antártida a principios del siglo XX, incluyendo expediciones procedentes de Bélgica, Suecia, Alemania, Nueva Zelanda y Australia.

No se sabe exactamente quién fue el primero en poner los ojos en el continente o en poner el pie en su plataforma de hielo congelada. Fabian Gottlieb von Bellingshausen de Rusia, Edward Bransfield de Inglaterra y Nathaniel Palmer de los EE.UU. encontraron todos el continente principal con pocas semanas de diferencia entre sí. Del mismo modo, los historiadores no están de acuerdo sobre quién fue exactamente la primera persona en llegar al continente, pero algunos posibles candidatos son los capitanes John Davis, Nathaniel Palmer y James Weddell.

Caza de focas en el hielo, Little Whale River, QC, James Laurence Cotter, ca. 1870 (De la colección del Museo McCord)

La época heroica de la exploración antártica

A principios del siglo XX, la Antártida seguía siendo, en gran parte, el único continente sin ser tocado por los seres humanos. En 1895, el Sexto Congreso Internacional de Geografía declaró que los mares helados y los picos congelados de la Antártida eran la próxima frontera para el descubrimiento científico, marcando el comienzo de lo que ha llegado a ser conocido como la "época heroica de la exploración de la Antártida". Decenas de hombres, entre ellos los famosos líderes de expedición como Sir Ernest Shackleton, Robert Falcon Scott y Carsten Borchgrevnik, respondieron al llamado y viajaron hasta la parte inferior del planeta. Levantaron cabañas prefabricadas de madera que servían como casas durante los meses más fríos y como laboratorios para la investigación del clima y el ecosistema local. Utilizando estas cabañas como bases, los exploradores atravesaron glaciares y escalaron el Monte Erebus, el volcán más meridional de la Tierra.

Cabaña de expedición de Sir Ernest Shackleton, vista desde la distancia (De la colección del Fondo Mundial de Monumentos)
Cabaña de Scott, Antártida

La (otra) carrera espacial

En 1911, el explorador británico Robert Falcon Scott y el explorador noruego Roald Amundsen se enfrentaron cara a cara para ser los primeros en llegar al Polo Sur.
Roald Amundsen a bordo del "Fram", Robert Falcon Scott a bordo del "Terra Nova": ¿quién llegaría primero?

El "Fram" de Amundsen (De la colección de fotos de LIFE)

Conozca a Robert Falcon Scott...

El explorador británico Robert Falcon Scott escribiendo en su diario en el interior de la cabaña en el Cabo Evans (De la colección de fotos de LIFE)

El oficial de la Marina Real Británica Richard Falcon Scott salió de Gran Bretaña el 15 de junio de 1910 a bordo de su buque, el Terra Nova. La expedición partió de su base el octubre siguiente, con ponis siberianos, trineos motorizados y perros.

Una caverna en un iceberg; última expedición de Scott, Herbert George, 1910 (De la colección del Museo Victoria y Albert)

Pero fueron golpeados por las malas condiciones (y algo de mala suerte) desde el principio. En primer lugar, fueron alcanzados por una tormenta al salir de Australia y perdieron varias toneladas de carbón, varios galones de gasolina y algunos de los animales de la expedición.

Hombres, trineos y perros de la expedición antártica de Scott en el hielo junto al barco, "Terra Nova", anclado en el fondo (De la colección de fotos de LIFE)

Una vez en la Antártida, los restantes ponis siberianos y los trineos mecánicos no pudieron hacer frente a las duras condiciones climáticas y a los terrenos difíciles. Mientras erigía sus campamentos base, Scott arriesgó su propia vida para rescatar a un equipo de perros que había caído en una grieta. Varios de los ponis se desplomaron y los pocos que habían sobrevivido quedaron atrapados en las roturas del hielo. El equipo de Scott intentó realizar un rescate, pero solo dos ponis regresaron con vida.

En diciembre, los equipos de perros habían regresado y para enero solo quedaban cinco hombres: Scott, Bowers, Oates, Wilson y Evans.

Un barranco de hielo, Frank Hurley, 1911-1914 (De la colección de la Biblioteca Estatal de Nueva Gales del Sur)

Conozca a Roald Amundsen...

El explorador noruego Roald Amundsen con esquís durante la expedición al Polo Sur (De la colección de fotos de LIFE)

Mientras que el equipo de Scott luchaba contra el hielo, un audaz explorador noruego bajo el nombre de Roald Amundsen estaba haciendo su propia carrera hacia el Polo
.
El equipo de Amundsen llegó a la "Gran Barrera de Hielo" el 14 de enero de 1911. Evitando los trineos mecánicos y los ponis y usando esquís y trineos de perros, el pequeño equipo de Amundsen partió el 8 de septiembre de 1911, pero tuvo que dar marcha atrás debido a las extremas condiciones climáticas. Pero Amundsen fue inteligente: a medida que sus perros se desplomaban en el frío extremo, Amundsen los utilizó como una fuente de carne fresca.

El "Fram" de Amundsen (De la colección de fotos de LIFE)

Amundsen creía que había otras rutas a la Meseta Polar, en lugar de ascender a través del Glaciar Axel Heiberg. Amundsen decidió forjar su propio camino.

La expedición "Fram" de Amundsen (De la colección de fotos de LIFE)

Entonces, ¿quién ganó?

El 17 de enero de 1912, el equipo de Scott llegó al Polo Sur... solo para descubrir que el equipo de Amundsen se les había adelantado por tan solo 34 días. ¡Victoria para Amundsen y el equipo noruego!

La expedición "Fram" de Amundsen (De la colección de fotos de LIFE)

Pero ese no sería el último problema que enfrentaría la expedición de Scott...

Tragedia en el hielo

El equipo de Amundsen regresó a su base de operaciones el 25 de enero de 1912, y ya estaban de vuelta en Australia en marzo. En Australia, Amundsen anunció su victoria al mundo.

Pintura de Roald Amundsen (1872-1928), explorador noruego que descubrió el Polo Sur (De la colección de fotos de LIFE)

A pocas semanas del viaje de regreso del equipo de Scott, Edgar Evans fue atacado por una severa congelación. Se enfrentaron a un clima terrible y no pudieron localizar su depósito. A medida que descendían el glaciar Beardmore, Evans se desplomó y murió.

El equipo llegó al lugar en el que se suponía que debían reunirse con los equipos de perros pero no los encontraron por ningún sitio. Fueron abandonados por sus compañeros de equipo, las temperaturas descendían todos los días y, para empeorar las cosas, Oates empezaba a sufrir la congelación de su pierna izquierda, ralentizando aún más al equipo.

El equipo de Scott y el "Terra Nova" (De la colección de fotos de LIFE)

El 16 de marzo, Oates dijo "Solo voy a salir un rato", y salió a la tormenta de nieve hasta morir...

El suicidio de Oates aumentó la velocidad del equipo pero no fue suficiente para que se salvaran. El 29 de marzo, Scott escribió su última entrada en el diario:

"Desde el día 21 hemos tenido un vendaval continuo desde W.S.W y S.W. Hemos tenido combustible para hacer dos tazas de té cada uno y alimentos para dos días en el día 20. Todos los días hemos estado listos para comenzar nuestro depósito a 11 millas de distancia, pero fuera de la puerta de la tienda sigue habiendo un escenario de torbellino. No creo que podamos esperar cosas mejores ahora. Aguantaremos hasta el final pero estamos cada vez más débiles, por supuesto, y el final puede que no esté muy lejos. Es una lástima, pero no creo que pueda escribir más.

R. Scott

Última entrada

Por el amor de Dios, cuida de nuestra gente".

Una tormenta de nieve, Frank Hurley (De la colección de la Biblioteca Estatal de Nueva Gales del Sur)

Estaban a solo 11 millas (18 km) de distancia de su depósito.

Cabaña de Scott, Antártida

Pero la historia de Amundsen no deja de tener su propia tragedia.

En junio de 1928, mientras participaba en una misión de rescate para el Dirigible Italia en el Ártico, el avión en que se encontraba desapareció. No se ha recuperado ningún rastro de este...

El "Fram" de Amundsen (De la colección de fotos de LIFE)

La Estación del Polo Sur Amundsen-Scott fue nombrada así en memoria de estos dos intrépidos exploradores.

El explorador noruego Roald Amundsen (1872-1928), quien descubrió el Polo Sur, con los esquís en la nieve (De la colección de fotos de LIFE)

Ciencia contemporánea

Si la Antártida fue una vez el escenario para luchar contra los intereses nacionales, las reclamaciones territoriales y los exploradores rivales, ahora es un lugar de cooperación científica y política a gran escala.

Los científicos de varios países colaboran en una amplia gama de proyectos de investigación científica, realizando experimentos que no son reproducibles en ningún otro lugar en el planeta. Las bases científicas en la Antártida ofrecen el entorno perfecto para probar los efectos del calentamiento global, así como otros campos de la investigación científica, incluyendo la biología marina y la astronomía.

Excavación de fósiles, Brandon R. Peecook (De la colección del Museo Burke de Historia Natural y Cultura)

Las condiciones en la Antártida son particularmente buenas para la búsqueda de meteoritos. Aquí podemos ver a un científico desenterrando un enorme meteorito.

Durante el verano austral de 2012-2013, un equipo belga-japonesa recogió no menos de 425 meteoritos en el campo de hielo de Nansen en la Antártida. Descubierto el 28 de enero de 2013, este espécimen de 18kg es, según los investigadores belgas, el mayor meteorito encontrado en la Antártida oriental durante 25 años, ¡y el quinto más grande de más de 16.000 meteoritos encontrados en esta parte de la Antártida!

Un meteorito de la Antártida, foto por Vinciane Debaille, 2013 (De la colección del Museo de Ciencias Naturales (Instituto Real Belga de Ciencias Naturales))

¿La próxima frontera?

Mientras el trabajo científico en el Polo Sur de la Tierra nos ayuda a comprender el universo más allá de nuestro planeta, este ahora cambia nuestra perspectiva hacia otro posible Polo Sur... ¡el polo sur de Marte! El análisis de las regiones más meridionales del planeta rojo indica las zonas que podrían albergar agua en el espacio exterior.

¡¿Podría el polo sur de Marte ser la próxima frontera a explorar?!

Imagen en color de Marte por el Viking Orbiter 1, 1976 (De la colección del Proyecto de Preservación y Educación de las Misiones Viking a Marte)
Vista del polo sur del planeta Marte tomada por la Mars Odyssey, las zonas azules indican un suelo rico en hidrógeno, que es posible evidencia de hielo (De la colección de fotos de LIFE)

¡Quién sabe hacia dónde nos llevará nuestra próxima exploración!

Obtenga más información acerca de Amundsen y su expedición histórica aquí.

Words by Léonie Shinn-Morris
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